Los cetáceos

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¿Qué son los cetáceos?

Los cetáceos son mamíferos, y como todos los demás representantes de esa clase, respiran aire con los pulmones, son de sangre caliente, amamantan a sus crías y tienen pelo (aunque en ellos solo quedan vestigios de estel). Presentan un característico alargamiento del rostro y una migración de la nariz hacia la parte superior de la cabeza. Los misticetos tienen dosorificios nasales y los odontocetos solo uno.

Los cetáceos son los mamíferos mejor adaptados al medio acuático; el cachalote por ejemplo, pueden permanecer bajo el agua hasta dos horas con una sola inspiración y alcanzar profundidades de 2.800 m. Los misticetos poseen unas placas queratinosas llamadas barbas o ballenas, utilizadas como filtro para retener peces y crustáceos, de los cuales sealimentan. Las barbas no son estructuras homólogas a los dientes y su origen es tegumentario. El tipo de estructura bucal está relacionado con el tipo de dieta; los misticetos son filtradores (bocas grandes, anchas y barbas) mientras que los odontocetos (bocas finas y dentadas) son cazadores. Las costillas son libres, lo que les permite un gran volumen pulmonar. Los miembros anteriores están modificados enaletas, el tren posterior ha desaparecido completamente y los huesos de la cadera son vestigiales o inexistentes. La cola es muy fuerte y musculosa y termina en una aleta horizontal usada para propulsarse. Algunas especies tienen una aleta dorsal. En general tienen un gran repertorio "vocal". Los misticetos usan el sonido principalmente para comunicarse entre ellos; pero los odontocetos empleanadicionalmente la gama de frecuencias altas a modo de sónar.

La ballena azul (Balaenoptera musculus) es especialmente notoria por ser el mamífero más grande de cuya existencia tengamos conocimiento. Puede alcanzar los 30 m de largo y 180 t de peso.

¿De que se alimentan los cetáceos?

En lo referente a la alimentación, los cetáceos pueden ser separados en dos grupos:

Los cetáceosdentados (Odontoceti), incluyendo belugas, cachalotes, delfines y marsopas, usualmente tienen muchos dientes que usan para cazar peces, calamares, y otros animales marinos. No mastican su alimento, sino que lo tragan prácticamente entero. En los casos puntuales en que atrapan grandes presas, como la orca cuando caza a una foca, la trocean previamente en pedazos que puedan engullir.

Los cetáceos conbarbas (Mysticeti), las ballenas, no tienen dientes. En su lugar tienen barbas o ballenas (placas de queratina, la misma sustancia que forma las uñas y el pelo en los humanos), que cuelgan de la mandíbula superior. Estas placas actúan como un filtro gigante, reteniendo pequeños animales (peces y especialmente krill), al expulsar grandes cantidades de agua de mar previamente aspirada. Las grandesballenas tienden a alimentarse con pequeños peces.

¿Cómo surgieron los cetáceos?

La teoría tradicional de la evolución de cetáceos es que las ballenas estaban relacionados con los Mesonychia, que parecian lobos con pezuñas. Estos animales poseían inusuales dientes triangulares, similares a los de las ballenas. Por esta razón, los científicos han creído por mucho tiempo que las ballenasevolucionaron de una forma de Mesonychia. Una implicación interesante es que los primeros antepasados de todos los mamíferos con pezuña, fueron probablemente al menos en parte carnívoros o carroñeros. Los cetáceos, debido a la fácil disponibilidad de animales de presa y su necesidad de mayor contenido calórico para vivir como marinos endotermos, conservaron su dieta carnívora.

Los Pakicetus fueronevoluciones de los ancestros mencionados arriba. Vivieron hace alrededor de 53 millones de años atrás. Recuerdan a un perro, pero con pezuñas y un cola gruesa. Se les vincula con los cetáceos por sus oídos: la estructura de su oído consiste de un solo hueso, esta característica es definitoria de los cetáceos y no se halla en ningún otro mamífero. Sus oídos estaban especializados en oír en el aire y...
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