Origen de los cetaceos

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ORIGEN
El orden CETACEA es un de los varios grupos de vertebrados (e.g., ictiosaurios, monosarios, sirenios, pinnipedios, cetartiodactylos) que han hecho la transición de la tierra al mar. Es probable que hayan evolucionado de los primitivos ungulados terrestres al comienzo del terciario, hace unos 65 millones de años (temprano en el Eoceno). Entre los cetáceos mas antiguos hallados estan elHimalayacetus, fue encontrado en la India en los estratos marinos del Eoceno, indicando que tenía una edad aproximada de 53 millones de años. Tiene la mala fortuna de estar representado solamente por una mandíbula inferior con dos dientes en ella. Sí muestra una característica interesante: Aún no exhibe el canal mandibular agrandado que se asocia más tarde con la habilidad de poder escuchar bajo elagua. Esto ocurrió un poco después. Otra característica interesante es que este fósil se encuentra en rocas marinas, lo cual pone en perspectiva a otros fósiles de ballena contemporáneos, como los Pakicetus que vivían en ríos. Otros ejemplos de fósiles proveen evidencia adicional. Por ejemplo, esqueletos casi completos de Rodhocetus y Artiocetus de la primera parte del Eoceno medio representan anadadores propulsados por las patas y poseedores de patas con membrana entre los dedos. Ahora tenemos un esqueleto completo de Rodhocetus, el cual es un descubrimiento importante porque ilustra y nos permite cuantificar la transición de las ballenas desde la tierra al agua. Las proporciones de las patas, del cráneo, del cuello y del tórax de Rodhocetus indican que era un nadador propulsado por laspatas. Se llevará varias generaciones subsecuentes evolucionar a nadadores propulsados por la cola. Para el Eoceno medio a tardío, las ballenas antiguas tales como Dorudon, ya estaban nadando como las ballenas de hoy en día, es decir, usando su cola.
Al cierre del Eoceno, o a comienzos de la siguiente época, el Oligoceno (hace 33,7 a 23,8 millones de años) el linaje arcaico de las ballenas secomenzó a dividir en dos grupos que llevaron a las ballenas con dientes y a las ballenas con barbas, y ellas, a su vez, evolucionaron en la maravillosa diversidad de ballenas que vemos hoy en día.
Las ballenas son mamíferos de sangre caliente que evolucionaron para atrás, desde la tierra hacia el mar, lo cual muestra que la evolución puede trabajar en ambas direcciones, es decir, que es oportunista yno determinista.
La transición no ha sido muy pareja para las ballenas. Existe un estadio intermedio entre los nadadores especializados a nadar con las patas, como el Rodhocetus, y las ballenas modernas: el estadio de los nadadores propulsados por la cola como el Dorudon que aún retiene las extremidades posteriores rudimentarias o vestigiales.
Las ballenas modernas que hoy son carnívorasevolucionaron a partir de los artiodáctilos antiguos (el orden de los mamíferos que incluye a las vacas, a los venados, a los hipopótamos, etc.) todos los cuales se alimentaban de plantas. El cambiar de vegetariano a carnívoro es un cambio interesante en la estrategia alimenticia.


Radiación Adaptativa y Especiación

Paleoceno: Los más antiguos ancestros de los cetáceos (ej. Mesoníquidos)fueron sin duda un poco más acuáticos que los hipopótamos actuales y considerablemente menos pesados y especializados. Su hábitat estaba restringido a marismas y su alimentación a moluscos (dulceacuícolas y estuarinos) y peces que desenterraban del lodo.
Paleoceno-Eoceno: Ola de especiación de mamíferos. Existen presiones intensas en áreas de territorio y alimentación. Lo anterior pudo haberestimulado a un movimiento hacia el mar, para explotar nichos vaciados por reptiles al finalizar el Cretácico (desaparecen Ictiosaurios, pleiosaurios y monosaurios). La hipótesis mejor fundamentada apoya que la colonización de aguas costeras de Tethys por parte de los cetáceos fue posible cuando los largos reptiles marinos dejaron de ser competencia para ellos.
Eoceno: Aparecen los Arqueocetos, los...
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