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Naves Espaciales de Plástico
Un "material de diseño" derivado del plástico podría ayudar a proteger a los astronautas en su camino a Marte


Después de leer este artículo, nunca más podrá mirar a las bolsas de basura de la misma forma.

Todos usamos bolsas de plástico para la basura; son tan corrientes que apenas les damos importancia. Así pues ¿quién hubiera imaginado que una modestabolsa de basura podría tener la clave para enviar seres humanos a Marte?


Seres humanos salen de viaje a Marte,
un concepto artístico.



La mayoría de las bolsas de basura domésticas están hechas con un polímero llamado polietileno. Algunas variantes de esta molécula resultan ser excelentes protectores ante las formas más peligrosas de radiación espacial. Los científicos lo sabendesde hace mucho tiempo. El problema ha sido tratar de construir una nave espacial con algo tan endeble.

Pero ahora los científicos de la NASA han inventado un material avanzado llamado RXF1 con base en el polietileno, que es incluso más fuerte y más liviano que el aluminio. "Este nuevo material es original en el sentido que combina propiedades estructurales superiores con propiedades protectorassuperiores", dice Nasser Barghouty, científico del proyecto de Protección contra la Radiación Espacial de la NASA (Space Radiation Shielding Project), en el Centro Marshall de Vuelos Espaciales.

¿A Marte en una nave espacial de plástico? Por muy ridículo que pueda sonar, podría ser la manera más segura de viajar.

Menos es más

Proteger a los astronautas de la radiación del espacio profundoes un importante problema sin resolver. Considere una misión tripulada a Marte: El viaje completo podría durar unos 30 meses, y requeriría abandonar la burbuja protectora del campo magnético de la Tierra. Algunos científicos creen que materiales como el aluminio, que proporcionan una protección adecuada en la órbita de la Tierra o en viajes cortos a la Luna, serían inadecuados para el viaje aMarte.

Barghouty es uno de los escépticos: "Ir a Marte ahora en una nave espacial de aluminio no es factible", cree.



Los rayos cósmicos chocan contra la materia, produciendo partículas secundarias.



El plástico es una alternativa atractiva: Comparado con el aluminio, el polietileno es un protector 50% mejor contra las erupciones solares y un 15% mejor ante los rayos cósmicos.La ventaja de los materiales como el plástico es que producen mucha menos "radiación secundaria" en comparación con materiales más pesados como el aluminio o el plomo. La radiación secundaria proviene del propio material protector. Cuando las partículas de radiación espacial chocan contra los átomos del escudo, desencadenan pequeñas reacciones nucleares. Estas reacciones producen una lluvia desubproductos nucleares —neutrones y otras partículas— que entran en la nave espacial. Es un poco como tratar de protegerse a sí mismo de una rápida bola levantando un muro de boliches. Se evita la bola pero los boliches son arrojados fuertemente contra usted. ¡La "radiación secundaria" puede ser peor para la salud de los astronautas que la propia radiación espacial!

Irónicamente, los elementosmás pesados como el plomo, que la gente a menudo considera como los mejores protectores contra la radiación, producen mucha más radiación secundaria que elementos más ligeros como el carbono y el hidrógeno. Es ésta la razón por la cual el polietileno resulta ser un buen protector: está compuesto enteramente por átomos ligeros de carbono e hidrógeno, que minimizan la radiación secundaria.


ElEtileno, bloque de construcción del polietileno, es rico en hidrógeno y carbono.




Estos elementos más ligeros no pueden frenar completamente la radiación espacial, pero pueden fragmentar las partículas de la radiación recibida, reduciendo enormemente sus efectos perjudiciales. Imagine esconderse tras una alambrada de tela metálica para protegerse en un combate de bolas de nieve:...
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