Biología antigua

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ELEMENTOS DEL SABER BIOLÓGICO EN EL ANTIGUO EGIPTO


En cuanto al nivel general de los conocimientos biológicos y en cuanto a sus condiciones, la situación en el Egipto antiguo era similar a la de los pobladores de la región mesopotámica. Desde antiguo se cultivaban en el valle del Nilo cebada y trigo, mijo, legumbres, lino, así como ricino para la producción de aceite. Además, podíancontarse entre las verduras cultivadas en el antiguo Egipto ajos, puerros, cebollas, melones y calabazas, berzas, rábanos, alcachofas y espárragos, anís e hinojo y también palmas datileras, higueras y granados y viñedos. El arbusto del papiro lo utilizaban de muchas maneras: con los tallos se construían cabañas y botes; con el corazón del tallo se elaboraba el material de escritura; además, secomía. También las raíces y semillas de la planta del loto servían para la alimentación; sus flores eran el adorno favorito. Junto con el loto egipcio y el loto azul se aclimató, a mediados del último milenio a. de C., el loto índico. Entre los animales domésticos se hallaban el ganado vacuno, las cabras, asnos, cerdos, patos y gansos. El gato casero y la cría de abejas son de origen egipcio. La cría decaballos se practicó desde la primera mitad del segundo milenio.


Entre los antiguos egipcios se habían desarrollado intensamente relaciones religiosas con el mundo animal y vegetal, pervivencias de carácter fantástico de tradiciones totémicas ancestrales. Muchas de las numerosas divinidades se representaban en las artes plásticas como animales o hibridaciones de animal y hombre, porejemplo, la diosa del cielo, Hathor, como vaca, vaca con cabeza de mujer o mujer con cuernos en la cabeza; el dios de la sabiduría y de la escritura, Thot, como babuino o con cabeza de ibis; el dios de los cementerios y de los muertos, Anubis, con cabeza de chacal; el dios Horus, como halcón o con cabeza de halcón; el dios Sobek, como cocodrilo o con cabeza de cocodrilo, y la diosa Thoueris,protectora de las mujeres embarazadas, como hipopótamo. Existía también la creencia en una transmigración de las almas por la que el alma humana se encarnaba en gavilanes, garzas, serpientes, cocodrilos, flores de loto, etc. En función de la supuesta relación entre divinidades y variedades animales, estos últimos eran venerados y protegidos como sagrados, mantenidos en los templos y embalsamados tras sumuerte. Se tenía por sagrados, entre otros, a la planta del loto, vinculada con muchas divinidades y símbolo del Nilo, al escarabajo, ligado al dios Sol y símbolo del nacimiento y de la muerte, al babuino, al ibis, al cocodrilo, etc. Otros eran considerados, por motivos religiosos, «impuros», como, por ejemplo, las habas.


Muy interesantes en cuanto a la observación de la naturaleza yalas generalizaciones intelectuales entre los antiguos egipcios son los signos de su escritura (jeroglíficos), especialmente los marcadores (determinativos). Eran signos unidos a las palabras, escritas únicamente con sus consonantes, para evitar ambigüedades. Como expresión de una clasificación conjunta de animales y objetos naturales tenemos que un marcador, representativo de una piel de animaldespellejado, remite a animal cuadrúpedo y tierra, la representación de un ganso, a pájaro y aire; un pez, a animal marino y agua, y la de un gusano, a todos los animales inferiores y a fuego. Palabras para movimientos como correr, ir y andar tienen como signo marcador dos piernas. Con la representación de un ibis que hurga con su pico en el barro se referían a la palabra que significaba «hallar», entanto que el determinativo para «predecir» reproduce una jirafa estirada, y «brillar» se indica con la cabeza de la grulla Anthropoides virgo, con sus plumas de la nuca blancas y brillantes.

La formación de conceptos clasificatorios, con abstracción de fenómenos variables, aparece documentada en diversos ejemplos.

Así, el antílope de Mendes es, «al menos en algunas razas y en las...
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