Carlita y alex

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CARLOS FOLGAR/RECENSIÓN 234

JOSÉ ANTONIO MILLÁN: El candidato melancólico.
De dónde vienen las palabras, cómo viajan, por qué
cambian y qué historias cuentan..., Barcelona: RBA
Libros, 2006, 169 pp., ISBN: 84-7871-771-4.

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Este libro constituye un magnífico ejemplo de la necesaria y meritoria tarea consistente
en divulgar los conocimientos sobre el lenguaje
y hacerlosmás accesibles a un público medio que,
pertrechado de una buena base de cultura general, carezca no obstante de formación técnica
especializada en lingüística. Se trata de una obra
de carácter marcadamente divulgativo, en la cual
se estudia el vocabulario de la lengua española
desde una perspectiva principalmente histórica.
El autor, en efecto, atiende de manera prioritaria al origen de laspalabras, a sus procedimientos de formación, a sus cambios de significado,
a su relación con los objetos a que hacen referencia... En rigor, podemos afirmar, por tanto,
que la temática general de este libro es la etimología de las palabras del español, tal como el autor indica de modo explícito en la propia Introducción (pp. 11-15), pero sí conviene aclarar que
la etimología se entiende aquí nosolo como la
mera indagación sobre la procedencia histórica
de un vocablo sino sobre todo como el análisis
de los cambios que el significado y el uso de ese
vocablo han sufrido a lo largo de los tiempos.
Acabamos de afirmar que el libro estudia el
vocabulario español. No estudia todo el vocabulario, claro está, pero sí una cantidad suficientemente representativa del conjunto léxico. Enconcreto, José Antonio Millán analiza el origen
de más de setecientas palabras, lo cual es un número muy respetable, desde luego. Si consideramos que el texto propiamente dicho del libro
—con exclusión de introducción, bibliografía e
índices— ronda las 120 páginas, no podemos
sino pensar que el autor no ha escatimado esfuerzos a la hora de presentarle al lector la información histórica sobre elléxico de nuestra lengua. Baste calcular que sale un promedio de unas
seis etimologías por página: no está nada mal...
La temática etimologista es precisamente la
que da sentido a un título de apariencia anómala: ¿qué quiere decir El candidato melancólico? El
autor ha elegido ese sustantivo y ese adjetivo
porque ambas palabras expresan, desde el punto

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de vista de su etimología, nombresde colores.
En efecto, el vocablo candidato ha sido tomado
del latín candidatus, sustantivo que en la lengua
de Roma se había formado por derivación a partir del adjetivo candidus ‘blanco’ debido al hecho de que los ciudadanos de la antigua Roma
que aspiraban a un cargo público vestían una toga
de color blanco; por su parte, melancólico remite
en su origen al adjetivo griego melas ‘negro’ yal
sustantivo kholé ‘bilis’, de suerte que podemos
deducir que la medicina antigua atribuía el sentimiento de la melancolía al influjo negativo de
los líquidos del organismo humano. Sin el conocimiento preciso de la etimología ningún hablante actual de la lengua española puede averiguar
el porqué del significado inicial de esos dos vocablos, que han sido justamente elegidos por
Millán parahacer ver al lector lo importante que
puede resultar el conocimiento etimológico para
la adecuada comprensión de los valores semánticos de nuestras piezas léxicas. Por todos estos
motivos nos explicamos por qué, en la portada
del libro, la palabra candidato (acompañada del
artículo el) va impresa en color blanco, mientras
que melancólico va en negro: para destacar más
nítidamente lo que esaspalabras querían decir
en su origen.
Por lo general, los títulos de los dieciséis
capítulos de que consta el volumen no indican
de modo explícito el contenido de cada capítulo. Al contrario: son títulos que se limitan a sugerir de forma muy indirecta el tema que se va a
tratar, como si quisiesen atraer la atención del
lector sin darle apenas pistas seguras sobre lo que
este se encontrará...
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