Civilización

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I. Historia del concepto de «civilité»

1. La antítesis decisiva en la que se expresa la autoconciencia occidental du-rante la Edad Media es la antítesis entre cristianismo y paganismo o, dicho con mayor exactitud, la antítesis entre el cristianismo romano-latino de una parte y el paganismo y la herejía de la otra (comprendiendo aquí a la cris-tiandad griega-oriental)1.
Lasociedad europea occidental llevó a cabo sus guerras coloniales y expansivas en nombre de la cruz durante la Edad Media, como más tarde lo haría en nombre de la civilización. Y, a pesar de toda la secularización, en esa consigna de la civilización resuena un eco de aquella idea latina de la cristiandad y de las cruzadas caballeresco-feudales. No se ha desvanecido el recuerdo de que la caballería yla fe romano-latina son testimonios de una cierta etapa de la sociedad occidental, una etapa que todos los grandes pue-blos del Occidente han recorrido por igual.
El concepto de civilité alcanzó su significado para la sociedad occidental en aquella época en que se rompió la sociedad caballeresca y la unidad de la Iglesia católica. El término es encarnación de una sociedad que, en sucali-dad de etapa en la evolución, en su calidad de matriz para la configuración específica de las costumbres occidentales o de la «civilización» fue tan im-portante como antes lo había sido la sociedad feudal. También el concepto de civilité es expresión y símbolo de una formación social que abarca a las más diversas nacionalidades y en el que se habla un lenguaje común, como en la Iglesia,primeramente el italiano y, luego, el francés. Estas lenguas rea-lizan la función que hasta entonces había realizado el latín; en ellas se mani-fiesta la unidad de Europa sobre una nueva base social y, al propio tiempo, la nueva configuración social de la sociedad cortesana que, en cierto modo constituye su espina dorsal. La situación, la autoconciencia y los rasgos característicos de esta sociedad sonlos que se manifiestan en el concepto de civilité.
2. El concepto de civilité consiguió su sentido y función específicos, a los que aquí nos referimos, en el segundo cuarto del siglo xvi. Su punto de par-tida individual puede determinarse con exactitud. El concepto recibe el sig-nificado especial, con el que lo asimiló la sociedad de la época, a partir de una obrita de Erasmo deRotterdam, De civilitate morum puerilium que, evi-dentemente, trataba de un tema que estaba de moda, pues tuvo una muy am-plia difusión en ediciones sucesivas. Hasta la muerte de Erasmo, es decir, en los seis años siguientes a su aparición, la obra se editó más de treinta veces2. En conjunto, ha habido más de 130 ediciones, según nuestros datos, y, de ellas, 13 todavía en el siglo xviii. A su vez, laserie de traducciones, imita-ciones y añadiduras constituyen legión. Dos años después de la aparición del escrito, se hizo la primera traducción inglesa. Cuatro años después de la primera edición, apareció en forma de catecismo y, por esa épo-

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100 EL PROCESO DE LA CIVILIZACIÓN
ca, empezó a implantarse ya como libro de escuela para los niños; siguieron unatraducción alemana y otra checa y, en 1537, 1559, 1569 y 1613 apare-cieron versiones francesas nuevas.
Según un trabajo de Mathurin Cordier, en el que se estudian las doctrinas de Erasmo paralelamente con las de otro humanista, Johannes Sulpicius, ha-bía un tipo especial de letra de imprenta en el siglo XVI, que recibía el nom-bre de civilité. Con este tipo de letra civilité se imprimiótodo aquel género de libros que, de modo directo o indirecto, mostraban la influencia del de E-rasmo y recibían títulos como civilité o civilité puerile 3.
3. Como suele suceder en la historia de las palabras, y como pasó, tam-
bién, con la transformación del concepto de civilité en el de civilisation, también aquí el impulso primitivo partió de un individuo. Con su obra,...
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