Contaminacion ambiental

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II CURSO INTERNACIONAL DE ASPECTOS GEOLÓGICOS DE PROTECCIÓN AMBIENTAL

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CAPITULO 20

CONTROL DE LA CONTAMINACION DEL AIRE *

Luis Enrique Sánchez
Departamento de Engenharia de Minas Escola Politécnica da Universidad de São Paulo

1.

CONTAMINANTES ATMOSFERICOS EN LA EXPLOTACION MINERA

Los gases de detonación y de escape de motores, de instalaciones de secado y de generadoresde electricidad movidos por combustibles líquidos, polvaredas provenientes de la circulación de máquinas sobre pistas no revestidas, de las operaciones de fragmentación y de clasificación de materiales, de pilas de almacena-

miento, del transporte de minerales en carreteras y vías férreas y de instalaciones de carga y descarga en terminales de desembarque, polvaredas provenientes del desmonte deroca, gases y humos procedentes de instalaciones de pirometalurgia, prácticamente todas las operaciones de explotación minera emiten contaminantes atmosféricos. Dependiendo del tipo de contaminante, los mecanismos de circulación atmosférica pueden dispersarlos y transportarlos a diferentes lugares, a veces bastante distantes del punto de lanzamiento. En el distrito minero de Sudbury, Canadá, másde 60% de los elementos emitidos son transportados a más de 60 km, mientras que más de 97% del azufre es llevado más allá de esa distancia. Combinado con el oxígeno en forma de gas sulfídrico (SO2), el azufre prove-

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Trabajo publicado en “Aspectos Geológicos de Protección Ambiental”, Volumen I, UNESCO, 1995.

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II CURSO INTERNACIONAL DE ASPECTOS GEOLÓGICOS DE PROTECCIÓN AMBIENTALFigura 1 - Principales impactos de la explotación de minas en la atmósfera

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niente de los minerales sulfurados contribuye a la formación de lluvias ácidas, fenómeno que tiene también como una de sus principales causas la utilización de minerales -carbón y petróleo- como combustible en usinas térmicas. Como indicadoen la figura 1, los procesos de circulación atmosférica causan la dispersión, la deposición, la suspensión o la concentración de contaminantes en las capas atmosféricas próximas al suelo (situación en la que pueden ocasionar impactos sobre la salud humana y la biota y el deterioro de materiales) o en capas más altas (cuando contribuyen para el efecto invernadero y para la formación de lluviasácidas). Los contaminantes del aire pueden clasificarse en gases y aerodispersoides o material particulado. Estos se definen como partículas sólidas o líquidas de tamaño mayor que una molécula (cerca de 0,0005 µm para CO2 o SO2 ) hasta 500 µm, o sea 0,5 mm. Son aerodispersoides (i) humos y humaredas producidos por combustión, como los humos metálicos y la humareda proveniente de motores diesel; (ii)polvaredas, definidas como partículas sólidas producidas por la ruptura mecánica de sólidos. Cuanto menor sea una partícula, más tiempo permanecerá en suspensión y por consiguiente podrá ser transportada a mayores distancias. El cuadro 1 muestra tamaños típicos de partículas y los tiempos teóricos para que caigan 1 m, según la ley de Stokes. Partículas muy pequeñas pueden, en la práctica, nosedimentar

nunca en una atmósfera seca. Ya en atmósferas húmedas pueden actuar como núcleos de condensación de humedad y precipitar con la lluvia. Dependiendo de su composición química pueden llevar contaminación al suelo y a las aguas. Además, una vez depositadas, pueden ser movilizadas nuevamente y transportadas por las aguas o incorporarse a los seres vivos. Un punto importante en gestión de calidaddel aire es el tamaño de las partículas que pasan por las vías respiratorias humanas y alcanzan los pulmones, que son aquellas de tamaño inferior a 10 µm y denominadas de fracción inhalable (o respirable).

2.

PATRONES DE CALIDAD DEL AIRE

La reglamentación establece patrones de emisión y patrones de calidad ambiental (ambient standards). Los primeros hacen referencia a la cantidad o...
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