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El 1 de enero de 1999 once países miembros de la Unión Europea adoptaron una moneda común, el euro. Dos años más tarde se incorporó Grecia y así hasta completar dieciséis en la actualidad. El nacimiento del euro dio lugar a una fijación de los tipos de cambio entre todos los países miembros de la UEM, sacrificando más soberanía de sus políticas monetarias que lo que normalmente requiere unrégimen de tipos de cambios fijos. Aceptaron abandonar sus monedas nacionales y ceder el control de sus políticas monetarias a un Sistema Europeo de Bancos Centrales compartido.
 
Para ponderar los costes frente a las ventajas de unirse a un grupo de países con tipos de cambio fijos necesitamos un marco teórico y nada mejor que la teoría de las áreas económicas óptimas, predice que los tipos de cambiofijos son más adecuados para áreas estrechamente integradas a través del comercio internacional y los movimientos de factores. La referencia inicial es el articulo clásico de Robert A. Mundell (1) (1961).
 
¿Qué es un área monetaria óptima?
Un área monetaria óptima es la zona territorial en cuyo interior las ventajas de tener una moneda única superan a los inconvenientes. Se trataríaesencialmente de los beneficios de hacer coincidir un área comercial con un área monetaria. ¿Cuáles son los criterios que permiten configurar un área monetaria óptima? Sin entrar en detalle y muy resumidamente los criterios clásicos son:
a) Elevada apertura comercial entre los países de la zona.
b) Elevada movilidad de factores (capital y trabajo), capaz de responder a perturbaciones asimétricas entre lospaíses dentro de la zona.
c) Alto grado de diversificación que minimice la posibilidad de shocks asimétricos.
d) La existencia de un poder fiscal (federalismo fiscal) para hacer frente a dichos shocks asimétricos.
En la práctica, pues, los shocks asimétricos juegan un papel fundamental en la determinación de un área monetaria óptima y la pregunta que subyace ¿Es la Zona Euro un área monetariaóptima?
 
¿Es la Zona Euro un área monetaria óptima?
Muchos fueron los que en los inicios de la construcción de la Unión Europea estudiaron los posibles problemas y consecuencias a los que se tendrían que enfrentar los países que la formaban, partiendo del marco teórico que existía sobre áreas monetarias óptimas. La literatura que existe al respecto es contundente, desde Grauwe, Feldtein,Canzoneri, Rogers, Krugman y un largo etc. La respuesta ha sido negativa, la Zona Euro no era un área monetaria óptima y muchos de entre ellos preconizaban en un futuro su desaparición al primer shock de envergadura que se presentase.
 
Los razonamientos, entre otros, eran que había una asimetría entre países del norte y el sur. Ante un déficit público, el recurso a la monetización ha sidofrecuente, incluso la financiación mediante la emisión de deuda pública en condiciones de mercado afecta a los tipo de interés y condiciona la política monetaria y los tipos de cambio, al perderse la política monetaria y cambiaria se pierde la flexibilidad para afrontar los llamados shock asimétricos o específicos de cada país. Las políticas monetarias y tipo de cambio se han utilizado para muy diversosfines, restablecer la competitividad de los productos de un país o para obtener ganancias de competitividad (empobrecimiento del vecino). Pero ante un shock asimétrico el principal problema para la unión monetaria radica en el coste que supone renunciar a utilizar estos instrumentos cambiarios de forma diferenciada.
 
La perdida de flexibilidad que supone renunciar a variaciones de los tipos decambio puede ser importante en la medida en que haya importantes sectores productores de bienes no comerciables, y subsistan además fuentes de shock específicos, como puede ser márgenes de autonomía en la política fiscal. Los ajustes alternativos a los cambiarios y monetarios, ante un shock asimétrico, cuando se está en un área monetaria son: la movilidad de factores en particular el factor...
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