El bioetanol

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BIOETANOL

1.1.1 Generalidades del bioetanol

La materia orgánica integrante de la biomasa puede proporcionar su energía por combustión directa o a través de compuestos originados por transformación de la biomasa primaria, tales como alcoholes e hidrocarburos, que también devuelven la energía que contienen en sus enlaces al ser oxidados, ya sea en motores de explosión o en quemadoresdiseñados al efecto1. Entre estos compuestos se encuentra el alcohol etílico o etanol, que cuando se genera mediante algún proceso biotecnológico, recibe el nombre de bioetanol.

El alcohol etílico de origen vegetal (bioetanol) se obtiene mediante la fermentación de materias primas azucaradas por la acción de levaduras, dando lugar a un grado alcohólico inicial del 10 al 15%. Dichos microorganismos enausencia de oxígeno transforman la glucosa en etanol, según la siguiente reacción2:

C6H12O6 → 2C2H5OH + 2CO2

El alcohol producido se puede concentrar por destilación hasta obtener el denominado etanol hidratado (4-5 % de agua según el diseño del proceso) o llegarhasta el etanol anhidro que posee una concentración del 99.5 % tras un proceso químico de deshidratación3 (o destilación azeotrópica).
El etanol como otros biocombustibles presenta tanto beneficios como algunos costos potenciales, los cuales se mencionan en la tabla 1.

Tabla 1. Beneficios y costos potenciales de biocombustibles9
Beneficios potenciales Costos potenciales
●Seguridad energética.●Costos de combustible más altos.
●Mejora en la balanza comercial. ●Aumento de algunas emisiones al aire.
●Disminución de gases de efecto invernadero. ●Impacto ambiental (cambio de uso del suelo).
●Disminución de gases contaminantes. ●Consumo de energía fósil a través de fertilizantes.
●Mejora en el funcionamiento del vehículo.
●Desarrollo social y generación de empleos.
●Minimizaciónde residuos.

Una de las cuestiones más importantes a discusión, es que todo biocombustible debe consumir una menor cantidad de energía fósil para su producción, de la que pretende remplazar.

1.1.2 Situación internacional del bioetanol

El uso a gran escala de alcohol etílico como combustible alternativo para vehículos de combustión interna se inicia en Brasil como consecuencia de lacrisis petrolera de 1973, y plantea una interesante alternativa: resolver las deficiencias en energéticos provenientes del petróleo con la disponibilidad de superficie agrícola. En ese momento no hay petróleo, pero sí caña de azúcar que vía un proceso fermentativo permite la obtención de etanol, un biocarburante que se presume atractivo para los automóviles. Se trata de un energético renovable, pueses posible, a través de la fotosíntesis, generar nueva biomasa, donde se recicla el bióxido de carbono (CO2) que resulta de su combustión en el motor13.

El uso de la caña de azúcar para producción de alcohol etílico en México, resultaría atractivo para la industria azucarera nacional, la cual se ha visto gravemente afectada por la entrada al mercado de los jarabes de alta fructosa que se empleanen los refrescos de cola. Sin embargo, aunque mucho se ha planteado la posibilidad de crear ingenios azucareros multipropósito, que propiciaran la generación de etanol y otros subproductos como parte del aprovechamiento de la caña de azúcar, la realidad es que es un proyecto actualmente inviable. Mientras que en el caso de Brasil los costos de producción se sitúan alrededor de los 0.22 dólarespor litro, y se vende a 0.56 dólares14, con una ganancia neta estimada en 0.16 dólares por litro, en México, con las condiciones imperantes, producir etanol tendría un costo de producción arriba de los 6 pesos15, con un precio en el mercado alrededor de la misma cantidad.

En los Estados Unidos se ha hecho un exhaustivo trabajo de investigación y ejecución de técnicas para producir etanol a...
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