Generacion del 30

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Historia de la investigación científica en Puerto RicoJosé G. Rigau Pérez, MD, MPHAcadémico de Número de La Academia Puertorriqueña de la HistoriaPreparado en especial para CienciaPRIntroducciónTenemos evidencia de curiosidad y actividad científica por los naturales del País desde 1581, cuando Juan Ponce de León II hizo observaciones sobre un eclipse para establecer con más exactitud lascoordenadas geográficas de San Juan. Desde el siglo XVI los buscadores de oro, los ingenieros y artilleros de las fortificaciones de San Juan, los capitanes de navío, los botánicos y cartógrafos, médicos y cirujanos que vinieron a la Isla todos aplicaron conocimientos técnicos para investigar las características físicas del país y sus pobladores, así que la historia de la ciencia en Puerto Rico es tanlarga como la historia misma del País.Lamentablemente no contamos con un análisis exhaustivo de este proceso, y este recuento adolecerá, ciertamente, de lagunas. Por “ciencia” entiendo aquí el proceso de observación o experimentación sistemática para explicar fenómenos materiales, con el fin de aumentar el conocimiento. La aplicación práctica de ese conocimiento, sobre todo en cuanto a latransformación de materias primas, remite al concepto de tecnología, de historia muy aliada, pero diferente a la de la ciencia.Primeras artes: Botánica y medicinaHasta cerca de 1930 el énfasis de la investigación en Puerto Rico estuvo en la agricultura y la medicina, porque la industria principal y la salud de la gente eran los dos campos en que la investigación local era indispensable.Dibujo botánico porAgustín StahlCon la Botánica, ciencia antigua por excelencia, se incorporó Puerto Rico al diálogo global de la ciencia Ilustrada. Desde por lo menos 1785 el Jardín Botánico de Madrid tuvo como corresponsal y explorador en Puerto Rico al jefe de la Botica Real, Juan del Castillo, natural de Aragón. A fines del siglo XVIII y durante todo el XIX la Isla recibió la visita de botánicos de diferentespaíses, quienes usualmente trabajaron junto a los residentes locales más interesados en el tema.Aunque se ha repetido mucho que la primera autopsia en Puerto Rico se llevó a cabo en 1814, lo cierto es que ésa fue una disección en un ejercicio didáctico. Ya en 1769 el Gobernador Muesas “hizo hacer anatomías” (autopsias) de tres soldados muertos en una epidemia, para determinar la causa y el mejortratamiento. Las muertes y recaídas, según los forenses se debían a “los excesos que cometían con frutas y bebidas”. La renovación de la medicina española que produjeron los Colegios de Cirugía fundados por el rey Carlos III llegó a Puerto Rico en 1790 en la figura de Francisco Oller. Este médico y cirujano catalán (abuelo del pintor del mismo nombre) se distinguió por sus estudios de problemas médicosen Puerto Rico y su celo en aplicar las medidas preventivas contra la viruela disponibles en Europa (inoculación en 1792, vacunación en 1803). A lo largo del siglo XIX hay otras investigaciones de brotes e informes de autopsias , pero sobre todo, descripciones de la historia natural de las enfermedades que, según la concepción de la época, afectaban a la población debido al clima y la tierra queocupaban.Educación e InvestigaciónEl auge económico producido por la Cédula de Gracias (1815) no se reflejó en el nivel educativo del País. A principios del siglo XIX había pocas escuelas elementales y sólo dos instituciones de mayor nivel académico, los estudios de los monjes dominicos y de los hermanos franciscanos, pero también los militares impartían clases a algunos jóvenes de San Juan.Jovenmédico, investigador y futuro patriota puertorriqueño Ramón Emeterio BetancesLa fundación del Seminario Conciliar (1832) como institución de enseñanza superior significó (a largo plazo) la introducción de cursos de ciencia en el currículo, pero sólo por la fortuita llegada del sacerdote gallego Rufo Manuel Fernández (1790-1855), que impartió, por su cuenta, las primeras clases de química y...
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