Generacion espontanea

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LAS DOCTRINAS SOBRE LA GENERACIÓN DE LOS SERES VIVOS: DE LA GENERATIO AEQUIVOCA A LA DIVISIÓN CELULAR

El tema de esta conferencia atañe a la historia del debate científico en torno a la generación, entendida como reproducción, de los seres vivos. No trataremos, por tanto, del posible origen de la vida o de los primeros seres vivos del planeta.

Para enmarcar la materia, convienehacer referencia a tres campos que se entrelazan mutuamente. En primer lugar, la gran tradición de la creencia popular, extendida a todos los pueblos y culturas, en la existencia de la generatio aequivoca, generatio spontanea o abiogénesis. En segundo lugar, las investigaciones sobre la ontogenia o embriogenia. Finalmente, las indagaciones acerca de la búsqueda del elemento básico y primario detodos los seres vivos, la citogenia.

La producción de seres vivos independientemente de otros ya existentes, sea de materiales inorgánicos (autogonia), sea de substancia orgánica (plasmogonia) era una creencia admitida desde tiempo inmemorial por todas las culturas. Yace aquí un conocimiento experiencial erróneo basado en el principio post hoc, ergo propter hoc. En el antiguo Egipto, sepensaba que gusanos, ranas, sapos, ratones y otros bichos, nacían por generación espontánea (GE). Así nos lo cuenta Ovidio (43 ac – 18 dc) en sus Metarmosfosis: “cuando la corriente de siete bocas del Nilo se retira de los húmedos campos y vuelve a su antiguo lecho y cuando se caldea el reciente pantano ante la faz del Éter, el labrador encuentra, entre terrones vueltos, numerosos bichos y ve amuchos de ellos justo en sus principios, en el tiempo en el que precisamente nacen... pues cuando la humedad y el calor alcanzan su mezcla precisa, se genera el fruto y todo proviene de ambos”. La antigua india del siglo VI antes de Cristo también aceptaba el argumento empírico de la GE para determinados grupos de animales. En la antigua China se creía que en los renuevos del bambú nacen pulgones si laatmósfera es cálida y húmeda.

Aristóteles de Estagira (384-322 ac) será el que canonice, legitime científicamente, al dotarla de una explicación racional, esta doctrina de la GE. Lo que provocará que sea aceptada más o menos pacíficamente hasta el último tercio del siglo XIX. En efecto, en su tratado de zoología general Historia animalium (en torno al 340 ac) dice que “algunos animalestienen una generación espontánea y no proceden de congéneres; y de estos últimos algunos nacen de tierra en putrefacción o de plantas, como es elc aso de muchos insectos; en cambio, otros nacen en el interior mismo de animales a partir de residuos que se forman en los órganos”. Habla de la GE de piojos, pulgas, algunos insectos, algunos peces y los saltamontes. Y en su tratado de embriología Degeneratione animalium (en torno al 355 ac) tratará de fundamentar científicamente la GE. Explica que “todos los que se forman de este modo (GE), tanto en tierra como en agua, se generan aparentemente en medio de un proceso de putrefacción y mezcla de agua de lluvia. Al separarse la parte dulce para la formación del principio que se está constituyendo, el resto se pudre. No se genera nada de laputrefacción sino de la cocción. La putrefacción y lo podrido son un residuo de lo cocido... los animales y las plantas nacen en la tierra y en el agua porque en la tierra existe agua, en el agua soplo vital, y en todo éste hay calor anímico, de forma que en cierto modo todo está lleno de alma”. En otras palabras, para Aristóteles en la GE se dan los mismos elementos que en la generación del embrión porotros tipos de reproducción: el calor vital y la humedad.

Un ejemplo de la asunción de esta doctrina lo tenemos entre muchos otros, en el famoso médico español del Renacimiento, Cristóbal de Vega (1510-1573), que en su tratado de medicina Liber de arte medendi (1564) explicará la existencia de piojos y parásitos intestinales en el hombre acudiendo a la GE. Escribe que “los piojos se...
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