Historia ing quimica

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NUEVOS HORIZONTES EN INGENIERÍA QUÍMICA

Jacques Villermaux*
Institut Universitare de France, Nancy, Francia
*Adaptado al idioma Español por
Juan Guillermo Avalos V.

En la actualidad la Ingeniería Química se encuentra en una situación paradójica:
Por un lado se encuentra en medio de muchas tecnologías efectivas para atender necesidades sociales y requerimientos económicos de tipo global,tales como ahorro de energía y de materias primas, protección ambiental, salubridad, suministro de alimentos y elaboración de nuevos productos para una mejor calidad de vida.

Por otro lado, las industrias de procesos aún tienen una mala imagen entre la comunidad, la cual considera a estas como responsables de la contaminación de nuestros alimentos y del medio ambiente, mientras las personasjóvenes y los estudiantes están menos atraídos por una profesión donde el empleo está en decadencia, debido principalmente al progreso de la Ingeniería Química misma, la cual ha inducido ganancias considerables en productividad.

Como se puede resolver esta paradoja?. Existen solamente nubes oscuras en el horizonte?

Antes de intentar contestar esta pregunta, es conveniente retomar brevementealgunas características del desarrollo histórico de la Ingeniería Química.

En tiempos antiguos, los procesos tecnológicos fueron específicos para cada negocio y para cada sector de actividad. Los primeros textos que describen procesos técnicos en un camino genérico aparecen en el siglo XVI. Jerónimo Braunschweig publicó sobre destilación en Strasbourgo en 1512. Algún tiempo después, en 1556en Basle, Georg Bauer alias Agrícola publicó su famoso trabajo "De Re Metalica" donde se describe operaciones unitarias para el procesamiento del oro y la preparación de metales.

Quién invento la Ingeniería Química?

La respuesta a este interrogante depende del país sonde usted sea. George E. Davis dictó su primer curso de Ingeniería Química en Manchester (U.K.) en 1887 y escribió elprimer libro de Ingeniería Química en 1901. El mismo año, Albin Haller fundó una de las primeras escuelas de Ingeniería Química en Nancy (Francia) y declaró que la educación debería contar con la investigación. Un año después, en 1888 Lewis Mills Norton estableció su famoso curso sobre "Ingeniería Química" en MIT (U.S.), mientras en Alemania Fritz Haber se hizo famoso con los principios de lasíntesis industrial del Amoniaco en 1906. Pero el principal adelanto proviene de Artur D. Litte en 1915 con el concepto de operaciones Unitarias, el cual se puede aplicar a muchos procesos industriales independientemente del cual sea el producto a elaborar.

Los franceses anotan que Lavoisier ya había anticipado el concepto de Operaciones Unitarias en una carta profética a la Convención Nacional dela Revolución Francesa en 1793.

J. Wei consideró el concepto de Operaciones Unitarias como el primer paradigma de la Ingeniería Química.

El segundo paradigma surgió en 1960 con la "Revolución Científica" causada por la publicación del famoso libro de Bird, Steward y Ligtfoot "Fenómenos del Transporte". La Ingeniería Química ganó respetabilidad científica y el Ingeniero Químico se vuelvecapaz de entender, analizar y explicar el comportamiento detallado de los procesos, abriendo el camino a la modelación matemática. Esta Revolución Científica dio una base sólida para el desarrollo de la Ingeniería de la Reacciones Químicas, Ingeniería Bioquímica y la ciencia de las separaciones de los años 70. La crisis del petróleo y la demanda creciente de tecnologías limpias y seguras en elmarco del Desarrollo Sostenible fueron fuertes incentivos para investigar y desarrollar nuevos procesos. A mediados de los años 80 se llevaron a cabo reflexiones intensas para reconocer nuevas fronteras en Ingeniería Química. Los Europeos tomaron parte activa en estas discusiones, pero también indicaron que la principal destreza del Ingeniero Químico, la cual es esencialmente la industria,...
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