Isaias

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UNIDAD 1

LA QUÍMICA Y SU OBJETO DE ESTUDIO

Entre todas las ciencias, la Química presenta una peculiaridad respecto a la definición de su territorio. Éste es un saber de múltiples rostros, de innumerables ramificaciones, tanto en las profundidades de la tierra como en el espacio exterior, que concierne tanto a la agricultura, a la industria pesada y ligera como a lafarmacia... Nos encontramos ante una ciencia que traspasa las fronteras entre lo inerte y lo vivo, entre lo microscópico y lo macroscópico (Bernadette Bensaude – Vincent e Isabelle Stengers, 1997)

1.1 ¿DE QUÉ TRATA LA QUÍMICA?[1]

¿Qué sería de este mundo sin el descubrimiento y desarrollo de todos los hechos y conocimientos de la química moderna?

Sería todavía un mundo en que al nacer unniño, sólo podría esperarse para él 35 años de vida. Sería un mundo en el cual el hombre permanecería pegado todavía a la tierra, sin alas para volar. Sería un lugar funesto para aquellos que tuvieran que enfrentar los dolores de la cirugía o las fiebres de una enfermedad, porque aún no estarían a nuestro alcance los grandes anestésicos de los tiempos modernos.

¿Cómo ha logrado la químicatransformar a éste, nuestro planeta, de modo tan profundo y en un tiempo relativamente tan breve? Para comprender este asombroso cambio y las realizaciones químicas de los últimos veinte años que han conmovido al mundo se deberá tener ciertos conocimientos básicos de la química y de sus aplicaciones.

No nos detendremos para dar una definición completa o estrictamente técnica de la ciencia química.Por ahora, será suficiente con decir que la química se relaciona con la naturaleza o composición de las cosas: las rocas de la tierra, el agua y la sal del mar, el aire que respiramos, el papel en el cual escribimos, los alimentos que ingerimos, el caucho sobre el que ruedan nuestros automóviles y los remedios que tomamos, por mencionar tan solo algunos ejemplos.

La química se relaciona tambiéncon las formas en que las sustancias cambian o se comportan en presencia de otras sustancias; por ejemplo, el químico se interesa en saber por qué una viga de acero expuesta a la atmósfera se herrumbra, por qué una placa fotográfica impregnada con ciertas sustancias se oscurece después de haber sido expuesta a la luz, qué sucede cuando el alimento que ingerimos se transforma en los tejidos duranteel proceso de la digestión, por qué el follaje verde de un bosque estalla día a día en una llamarada de color con la proximidad del otoño. Finalmente, la química incluye también el estudio de los intercambios energéticos que acompañan á las transformaciones químicas; por ejemplo, desprendimiento de calor, luz o electricidad.

La química, en otras palabras, se relaciona con cualquier sustancia,simple o compuesta, gaseosa, líquida o sólida, que forme parte de nuestro mundo o de cualquier luna, planeta o estrella. Se trata, pues, de un campo inmenso -realmente el universo entero-. Más aún; el químico ha creado sustancias nuevas que la Naturaleza jamás pudo producir: colorantes artificiales que rivalizan con los colores del arco iris, fibras sintéticas que superan a las que producen laoveja, el gusano de seda y los sembrados de algodón; medicamentos más potentes que cualquier extracto obtenido de minerales, vegetales o animales.

Como vemos, la Química está relacionada, fundamentalmente, con fenómenos que involucran sustancias. Una sustancia compuesta o compuesto químico está formada por dos o más elementos combinados químicamente. Durante este cambio químico, las sustanciassimples[2], de los elementos que forman el compuesto, pierden sus propiedades individuales y se generan sustancias totalmente nuevas. Los compuestos tienen características propias. Pueden reconocerse por sus propiedades, que son siempre muy diferentes de las de las sustancias simples individuales que los forman. Por ejemplo, el compuesto cloruro de sodio (NaCl), o sal de mesa, es un sólido blanco...
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