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El venado de campo:  había millones, hoy quedan 1500 ejemplares.
 
Antes de la introducción del ganado nuestras praderas estaban ocupadas por ñandúes y millones de venados de campo (Ozotoceros bezoarticus). Estos venados tuvieron una amplia distribución en el continente sudamericano (parte de Brasil, Bolivia, Paraguay, Argentina y todo el territorio del Uruguay), habitando en campos abiertos deescasa vegetación arbórea.
por Susana González *

Un poco de historia
A pesar de que los indígenas hacían uso de este recurso, como se constata en los diferentes sitios arqueológicos, las poblaciones de venados tenían altos niveles de abundancia. Este hecho ha sido documentado en las obras de naturalistas y relatos de viajeros. A mediados del siglo pasado se inicia la fragmentación delhábitat y la declinación poblacional, conjuntamente con el avance de las actividades agropecuarias y la urbanización. Otro factor que tuvo incidencia fue la caza. Entre 1860- 1870 fueron exportadas del Río de la Plata la cantidad de 2.130.000 de pieles de venado de campo.
 Hoy no encontraremos en nuestros campos rebaños de venado de campo, con excepción de unos pocos establecimientos privados (nosuperan la decena), que han albergado los últimos venados silvestres del Uruguay. Estos conforman dos poblaciones ubicadas en los departamentos de Salto (con un número estimado en base a censos de 1000 ejemplares) y la otra en Rocha (con un número de 150).
 Los propietarios de estos establecimientos han mantenido y protegido por propia iniciativa esta especie característica, símbolo de las praderasnativas uruguayas logrando equilibrar y compatibilizar la actividad agropecuaria con el venado de campo.
 ¿Cómo reconocer un venado de campo?Por ser hoy una especie tan escasa y restricta es común que los uruguayos la confundan con los ciervos del hemisferio norte que fueron introducidos en el presente siglo. Las especies introducidas fueron los ciervos Axis y Dama, diferenciándose claramente delvenado de campo por tener mayor porte y por la coloración del pelaje de los adultos que es marrón con pintas blancas.
 El venado de campo, es un cérvido de tamaño mediano de unos 70 cm de altura a la cruz. El color del pelaje es "bayo claro" en toda la zona dorsal. Es de color blanco en el vientre, parte inferior del cuello, alrededor de ojos y labios. Los machos adultos poseen un par de astas (ocornamenta) de unos 30 cm de longitud compuestas por 3 puntas, que se caen y renuevan anualmente. Las hembras son de menor tamaño diferenciándose de los machos por la ausencia de astas. El público puede apreciar ejemplares en Montevideo en el Parque Lecocq y en el interior en los Zoológicos de Flores, Durazno, Salto y en la "Estación de Cría del Cerro Pan de Azúcar".
 Entre los dos y los tresaños de edad alcanzan la capacidad reproductiva. La gestación tiene una duración de siete meses y la cría al nacer presenta una "librea" (pelaje con manchas blancas) que mantienen hasta los 3 meses de edad. A los 7 meses, los juveniles tienen el aspecto de adultos excepto por su menor tamaño.
 
Investigación y conservación en el Uruguay
 Para implementar un programa para la conservación de estaespecie amenazada de extinción, se deben incluir como objetivos prioritarios: incrementar el número poblacional, asegurar la calidad del habitat y mantener o aumentar la diversidad genética.
 Este último punto es crucial porque si la especie tiene que sobrevivir por un largo tiempo, los individuos tienen que presentar diversidad genética que les permita adaptarse a ambientes cambiantes. Si todoslos individuos fueran idénticos la respuesta sería la misma ante determinado cambio ambiental (climático, agente patógeno, falta de alimento, etc.) y la extinción sería inminente. Cuando las poblaciones cuentan con un número bajo de individuos, las posibilidades de cruzamiento entre individuos emparentados aumenta y como consecuencia disminuye la variabilidad genética.
 Por estas razones,...
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