La química en las culturas prehispánicas

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LA QUÍMICA EN LAS CULTURAS PREHISPANICAS


Periodo prehispánico
Hace cerca de 5000 años, en Mesoamérica se había domesticado el maíz y el frijol además del guajolote con lo que la base alimenticia era completa, si bien aún se debate sobre la ingesta proteínica derivada de productos animales.
No había, sin embargo, animales grandes que resultara posible comer y que arrastraran carros conruedas. Las únicas ruedas inventadas en nuestro continente se usaban exclusivamente en los juguetes mexicanos. Por otro lado, la llama y la alpaca, los mayores mamíferos americanos útiles para jalar carros, sólo se conocían en la zona andina, en donde se registró también la domesticación inicial de la papa. Las dos grandes zonas culturales de nuestro continente, la andina y la mesoamericana, crecierony prácticamente desaparecieron separadas.

En otros lugares del planeta, en particular lo concerniente a la domesticación de plantas y animales, la invención y el uso de la rueda, la metalurgia, la lengua escrita, y la producción de la pólvora, —es decir los inventos—, se comunicaron de un lugar a otro con relativa facilidad, en virtud de lo cual los bienes culturales de las sociedades humanasasentadas en aquellos crecieron y se diversificaron más rápidamente que en
las americanas.

En las dos grandes zonas culturales de América se desarrollaron empíricamente una gran diversidad de productos, muchos de ellos soluciones a las exigencias cotidianas de la vida en el momento. Hasta donde sabemos estas culturas, dominadas por la religión, no se dieron a la tarea de interpretar el mundo,no construyeron modelos, ni teorías, no hicieron predicciones. Por eso no se puede hablar de una ciencia prehispánica. Sin embargo, como en el caso de la alquimia, el conocimiento empírico era enorme. Además de
todo lo relacionado con las plantas medicinales y de las técnicas para embalsamar, desarrolladas estas últimas en la zona andina , baste con mencionar:

• En Mesoamérica se conocieronsiete metales, entre los cuales sobresale el oro por su importancia. Además, se practicaban, entre otras, las técnicas de reducción de minerales, de aleación y de fundición. Entre los incas Francisco López de Jerez, relata:
“La plata se sacan en la sierra envuelta en plomo, estaño y piedra azufre y después para sacarla pegan fuego a la sierra; y como se enciende la piedra azufre cae la plataen pedazos.”


• La grana cochinilla, junto con el tinte del “caracol púrpura” y el índigo o añil, son los tres colorantes más importantes provenientes de Mesoamérica. La grana cochinilla fue durante la Colonia el segundo producto de exportación de la Nueva España, y hasta 1954, la guardia real inglesa la empleó para teñir sus uniformes. Por otro lado, qué decir del árbol Brasil de donde seextrajo el colorante rojo encendido que le dio nombre a todo un país.

• Las antiguas civilizaciones prehispánicas hacían uso frecuente del papel en muchas de sus ceremonias, religiosas o paganas . Sabemos cómo era la vida en ese momento por el legado que nos han dejado en los códices, algunos de ellos dibujados sobre papel. En el caso de México, los antiguos cronistas sólo distinguen tres clasesprincipales de papel, que designan con los nombres de papel de metl (maguey), papel de ámatl (higuera) y papel de palma (izoyl). En 1570, el paramédico español Francisco Hernández escribí:
•una multitud de artesanos que interrumpen la tranquilidad de aquel lugar fabricando un papel no muy apropósito para escribir o trazar líneas, aunque no deja pasar la tinta a su través, pero adecuado paraenvolturas y muy propio y útil entre estos indios occidentales para celebrar a sus dioses en sus fiestas sagradas, confeccionar vestuario y adornos funerarios. Vuélvase flexible aquel material; se corta luego en pequeños trozos que, golpeados de nuevo por diferentes lados con otra piedra más plana, se unen fácilmente entre sí; por último, se alisan y se forman en hojas de papel de dos dodrantes (44.36...
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