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Héctor Pérez-Brignoli*

➲ El fonógrafo en los trópicos:
sobre el concepto de banana republic
en la obra de O. Henry**
I
El término banana republic es hoy de uso corriente. Ha sido incorporado a los diccionarios de lengua inglesa con tres connotaciones distintas aunque complementarias: a)
país pequeño, especialmente en América Central, especializado en laexportación de
bananas (o de otro producto tropical); b) país dominado por intereses extranjeros, representados por unas pocas compañías dueñas de grandes concesiones; y c) país con un
gobierno inestable, usualmente dictatorial, en el que se presentan revoluciones frecuentes y una continua presencia de los militares en la política (Hirsch et. al. 2002; Collins
2004). Más recientemente, laconnotación se ha extendido a sinónimo de corrupción y
manipulación en la política. El conocido economista Paul Krugman escribió hace poco:
“many states [en los Estados Unidos] are being run like banana republics”1, mientras que
un biólogo aplicó el término para caracterizar la forma en que en los Estados Unidos se
distribuían los fondos para investigación en ese campo (Petsko 2002). Y en 1998 undescorazonado periodista comentaba titulares de la prensa paraguaya en que se aseguraba,
citando al Washington Post, que Paraguay era la “última República bananera” (Romero
Sanabria 1998). Para concluir la galería recordemos el titular de una noticia originada en
Australia el 1º de marzo de 2006: “China could become a Banana Republic”; el cable
comentaba un estudio del Australian StrategicPolicy Institute, una de cuyas conclusiones prevenía sobre las consecuencias que tendría el desarrollo de un régimen democrático en China; se argumentaba que la creciente desigualdad en los ingresos podría producir “a populist regime which would suspend economic reform and plunge the country
into the kind of inflationary crises which have characterised Latin America for much of
the modern era”2. Lascitas podrían multiplicarse pero bastan para ilustrar la actualidad

*

Héctor Pérez Brignoli es profesor emérito de la Universidad de Costa Rica y de la Universidad Nacional (Heredia, Costa Rica). Publicaciones recientes: Historical Atlas of Central America (con Carolyn
Hall) (2003); “La población”, en: UNESCO: Historia General de América Latina, Vol. VI. (2004);
“Les populations indiennesde l’Amérique latine en tant que minorités ethniques. Vue depuis l’Amérique centrale” en G. Brunet, M. Oris et A. Bideau (eds.): Les minorités. Une démographie culturelle et
politique, XVIIIe-XXe siècles (2004). Correo electrónico: hperez@cariari.ucr.ac.cr.
** Agradezco las sugerencias y comentarios de mis colegas Werner Mackenbach e Iván Molina Jiménez.
1
New York Times, 30.07.2002.
2
En:(16.03.2006).

Iberoamericana, VI, 23 (2006), 127-141

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del concepto, sinónimo creciente de un “otro” negativo, caracterizado por la corrupción,
la arbitrariedad y la indecencia.
El término fue utilizado por primera vez en 1904, en la obra de O. Henry, Cabbages
and Kings. La cita textual dice: “At thattime we had a treaty with about every foreign
country except Belgium and that banana republic, Anchuria” (O. Henry 2002 [1904]:
217). Las historias entrelazadas que componen este libro transcurren precisamente en
Anchuria, nombre literario de la República de Honduras; en ellas se va elaborando, como
veremos pronto, una caracterización detallada de una república bananera típica. La imagenliteraria elaborada por O. Henry tiene un alter ego en Nostromo, una importante
novela de Joseph Conrad publicada también en 1904. Aunque Conrad no llega a incluir
el término de banana republic, sus personajes y escenarios forman parte de la misma
galería y el mismo universo.
El propósito de este artículo es trabajar sobre la representación literaria de O. Henry
como un primer paso hacia la...
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