Los conquistadores

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Las multinacionales. Antecedentes históricos, expansión y situación actual

Antecedentes históricos

Las multinacionales llevan siglos formando parte de la economía mundial. Una de las muestras más tempranas de este modelo empresarial fue el Banco Médicis, de origen italiano y que en el siglo XV contó con 18 sucursales repartidas por toda Europa. En los siglos posteriores, desde países comoEspaña, Inglaterra y Holanda se crearon las compañías llamadas “de Indias”, en las colonias de ultramar, que también recogían algunas de las características de las actuales empresas transnacionales.

Sin embargo, para encontrar las primeras grandes transnacionales con una configuración similar a la actual hay que adelantarse hasta finales del siglo XIX. En este siglo, algunas empresas mercantilesoperaban de forma activa fuera de sus países, y sus nombres e identidades eran bien conocidos. Entre otros ejemplos figuran las sociedades mercantiles del Reino Unido en África Occidental (origen de Unilever), la Compañía de las Indias Orientales, que sentó las bases para la administración colonial británica sobre la India, o la compañía frutícola de EE UU en Centroamérica, la United FruitCompany, en cuyas actividades está el origen del concepto “república bananera”.

En el proceso de internacionalización de la economía mundial se pueden identificar varias etapas diferenciadas.1 La primera es el capitalismo mercantilista, en los siglos XVII y XVIII, donde las empresas que actuaban en el extranjero estaban en ocasiones en situación de monopolio, concedido por el Estado. Estas empresasimportaban recursos, especialmente metales preciosos, de las colonias, lo que permitía la acumulación de capital en Europa. En el siglo XIX tiene lugar el capitalismo industrial, durante el cual se desarrolla la industria manufacturera. Las empresas importan materias primas que van a ser utilizadas para la producción industrial en Europa. Desde finales de ese siglo hasta 1945 se puede hablar decapitalismo financiero. Se trata del periodo en el que comienzan a configurarse las grandes empresas en un sentido más similar al que se conoce actualmente, ya que realizan un tránsito desde la producción nacional hacia tener actividades productivas también en el extranjero, a través de compañías filiales.

A partir del final de la II Guerra Mundial, y hasta la actualidad, se desarrolla el llamadocapitalismo globalizado, una fase en la que las empresas avanzan en su internacionalización, y establecen redes de producción, comercialización y finanzas que tienen escala prácticamente global. Su poder es, ahora, mayor que en ningún otro momento de la historia. Con la implantación de esta última fase, las empresas multinacionales están viviendo su gran período de expansión y consolidación.Suárez Suárez indica que este fenómeno fue en sus inicios típicamente estadounidense.2 Suele considerarse que las inversiones realizadas por EE UU, para reconstruir la Europa devastada por la II Guerra Mundial (con el Plan Marshall), fueron el punto de arranque de la actual fuerza de estas empresas.3 Junto con las inversiones promovidas desde el Gobierno, también comenzó a salir del país otrocapital, procedente de las empresas fortalecidas gracias a la contienda. Martínez Díaz recoge los motivos principales que llevaron a esta internacionalización: “[Tras la II Guerra Mundial] algunas de las razones que indujeron a las grandes empresas a instalar filiales en el extranjero fueron: la aparición, en ciertos países, de un mercado de masas, el establecimiento de barreras proteccionistas, que sólopodían ser eludidas fabricando los artículos en el país, la reducción del costo del transporte al producir en el mercado local, la mano de obra más barata, el abatimiento del precio de la materia prima, y la rapidez de los medios de comunicación que permitían una información de todas las variables del negocio de manera relativamente rápida para la época”.4

En las décadas posteriores, el...
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