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LA ATENCIÓN Y EDUCACIÓN EN LA PRIMERA INFANCIA EN LA REGIÓN DE AMÉRICA LATINA

Tendencias históricas en la atención y educación de la primera infancia

En América Latina, la atención y educación de los niños pequeños se inició en distintos momentos del siglo XIX, a partir de iniciativas dispersas y sectoriales provenientes de los campos de la protección, salud y educación. Las primerasacciones, que se remontan al tiempo de la colonia, fueron organizadas por órdenes religiosas y se orientaron a la protección de los niños cuyas familias, por distintas razones, no podían hacerse cargo de ellos. Durante el siglo XIX las acciones se ampliaron hacia los niños más pobres, formando parte de la beneficencia pública, pasando a ser una responsabilidad del Estado en las primeras décadas delsiglo XX, a partir de la sanción de leyes en varios países (Argentina 1919; Brasil, 1927; Uruguay 1934; Ecuador 1938). Estas leyes legitimaron la separación de los niños del ámbito familiar, generalmente por motivos de pobreza, orientación que subsistió hasta la aprobación de la Convención sobre los Derechos del Niño en los ’90, a partir de la cual todos los países de la región sancionaron nuevasleyes adecuadas a ese instrumento jurídico internacional.
En el campo de la salud de los niños, las primeras acciones fueron principalmente de tipo curativo y algunas orientadas a mejorar las condiciones de higiene, alimentación, y cuidado de las madres y los niños. Dentro del contexto general de preocupación por la salud de la población, se consideraban acciones para los niños con la óptica quetenía el área médica en esa época. Las iniciativas orientadas al desarrollo psico-social del niño son muy posteriores, no encontrándose en estos períodos mayores acciones en este campo, salvo algunas orientaciones muy generales que se hacían derivadas de del área de la puericultura (Peralta y Fujimoto, 1998). La educación de los más pequeños comienza a extenderse en la región a finales del siglo XIX enel marco de la educación de la niñez en general. Se crean así las primeras modalidades de atención que recibieron distintas denominaciones de acuerdo con los diferentes países: “jardines infantiles”, “kindergarten”, “escuelas para párvulos” y contaban con una orientación fundamentada en una perspectiva eminentemente pedagógica derivada de los planteamientos modernos europeos (Peralta, 2009).Simultáneamente se inicia la formación de maestras especializadas en el nivel inicial, como en el caso de Argentina que la implementa a partir de 1886. Las primeras experiencias en algunos lugares estuvieron destinadas a los hijos de familias obreras, ya que se argumentaba que las clases medias y altas disponían de recursos para criar a sus hijos en casa hasta entrar en la escuela primaria. En otroscasos, son más bien las clases “ilustradas” las que se dan cuenta del aporte de estos establecimientos, y envían a sus niños pequeños a los kindergarten de colegios pagados.

Definición de la atención y educación de la primera infancia :En los últimos años la primera infancia ha ido adquiriendo mayor visibilidad para las políticas públicas. De acuerdo con el Comité de los Derechos del Niño de lasNaciones Unidas, en esta etapa están incluidos “…..todos los niños pequeños: desde el nacimiento y primer año de vida, pasando por el período preescolar hasta la transición al período escolar” por lo que “propone como definición de trabajo adecuada de la primera infancia, el período comprendido hasta los 8 años de edad” (Comité de los Derechos del Niño, 2004:3). Pese a que todos los países de laregión han ratificado la Convención, salvo alguna excepción, la primera infancia se considera como una etapa que abarca desde la gestación hasta los 6 años, dado que en la mayoría de los países la educación primaria comienza a esta edad.
Se trata de un período esencial para la realización de los derechos de los más pequeños (Comité,
2004:3). El cuidado físico y afectivo temprano repercute en...
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