Naturaleza regala sueño reparador

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NATURALEZA REGALA SUEÑO REPARADOR
(Aportación de Elizabeth)
Benedict Carey
Es común que un problema difícil en la noche se resuelva en la mañana una vez que el comité del sueño ha trabajado en él.
JOHN STEINBECK
Ya habrá tiempo suficiente para dormir en la tumba.

BENJAMIN FRANKLIN
Si el sueño no tiene una función completamente vital, es el mayor error que haya cometido laevolución.

ALLAN RECHTSCHAFFEN, CIENTÍFICO DEL SUEÑO
Desde hace más de 100 años, los científicos han intentado determinar por qué las personas necesitan dormir. No han averiguado mucho más de lo que rápidamente descubre todo padre recién estrenado: la falta de sueño lo hace a uno más insensato, más emocionalmente frágil, menos capaz de concentrarse y, casi con toda seguridad, más vulnerable a lasinfecciones. También saben que algunas personas se las arreglan muy bien con tan sólo tres horas por noche, incluso menos, y que hay personas que se han mantenido despiertas durante más de una semana sin sufrir problemas serios de salud.

Ahora, un pequeño grupo de neurocientíficos argumenta que una función vital del sueño, por lo menos, está ligada al aprendizaje y la memoria. Una cascada denuevos hallazgos, en animales y humanos, sugiere que el sueño juega un papel fundamental en el almacenamiento de recuerdos importantes y, quizá, en ver conexiones que resultaban invisibles en estado despierto.

La teoría es polémica, y algunos científicos insisten que aún dista mucho de estar claro si el cerebro dormido puede hacer algo con los recuerdos que el cerebro despierto no haga también, enmomentos de tranquila contemplación.

Sin embargo, las nuevas investigaciones subrayan una inmensa transformación en la forma en que los científicos han llegado a entender al cerebro dormido. En otro tiempo considerado una pantalla en blanco, una metáfora de la muerte, surge como una máquina activa y con propósito, una inteligencia secreta que por la noche sale a jugar -y a trabajar- durantelos periodos cuando soñamos y durante los abismos del mundo de las tinieblas que conocemos como sueño profundo.

"Para hacer ciencia hay que tener una idea, y durante años nadie la tenía; consideraban que el sueño no era más que una aniquilación de la conciencia", dijo J. Allan Hobson, catedrático de psiquiatría, en Harvard. "Ahora sabemos que no es así, y tenemos unas muy buenas ideas de lo quepasa".

La evidencia siempre estuvo ahí. Los bebés hacen movimientos de chupar cuando están dormidos y sus párpados cerrados tiemblan, como si debajo de ellos, los globos oculares tuvieran vida propia. Sin embargo, no fue hasta principios de los 50, en un laboratorio en la Universidad de Chicago que los científicos registraron e identificaron lo que sucedía. Eugene Aserinsky y su asesor,Nathaniel Kleitman, publicaron, en 1953, un famoso documento en la revista especializada Science sobre el extraño sueño en estado inconsciente con movimiento rápido ocular, o REM (por sus siglas en inglés).

"Ése realmente marcó el inicio de la investigación moderna sobre el sueño, aunque nadie lo hubiera identificado así en ese momento", dijo William Dement, entonces estudiante de medicina en ellaboratorio de Kleitman y ahora catedrático de psiquiatría y medicina del sueño en la Universidad de Stanford, en California. "Se necesitaron años para que la gente se diera cuenta de lo que teníamos".

Dement, enamorado de las teorías de Freud sobre los sueños, rápidamente se lanzó al estudio del REM. Encontró que era universal y que ocurría periódicamente a lo largo de la noche, alternando conotros estados. Les dio nombres: Etapas 3 y 4, o sueño profundo, cuando las ondas eléctricas se dan tan lentamente como el oleaje de alta mar; la Etapa 2, un nivel intermedio entre REM y el sueño profundo; y la Etapa 1, el sueño ligero.

Sin embargo, la investigación del sueño, como sus objetos nocturnos de estudio, entonces cayó del furor por el REM a la nada. "Hubo esta gran emoción,...
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