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HISTORIA DE LA INGENIERÍA QUÍMICA
Adaptado de :
Wayne M. Pafko. “History of Chemical Engineering”
(www.pafko.com/history/)
No cabe duda que la Ingeniería Química ha estado presente, ya desde la época en que los
primeros hombres dominaron el uso del fuego para su beneficio. A partir de ese momento, fueron
múltiples las ocasiones en que destacados personajes, en sus respectivas épocas, fueronmostrando lo que muchos años después sería la base de la Ingeniería Química. Una Ingeniería
que en sus inicios tuvo una elevada componente de mecánica y de química, pero que prontamente
supo definir la razón de su existencia, estableciendo sus fundamentos en áreas hasta su fundación
(como educación formal) no cubiertas por ninguna otra profesión.
Desde sus inicios su campo de acción fue tanamplio, que a poco de nacer como disciplina, se hizo
necesario estandarizar los programas académicos para velar por sus contenidos y la calidad de la
enseñanza. Fue así como en el año 1925, la AICHE (American Institute of Chemical
Engineering fundada en 1908) comienza la acreditación de los programas de Ingeniería Química
en los Estados Unidos. Este programa de acreditación de los programas deIngeniería Química fue
la base del Programa ABET instituido en el año 1933.
Haciendo un apretado resumen, no se puede dejar de destacar a aquellos que fueron forjando el
carácter de lo que sería nuestra profesión, la ingeniería Química que fue, ha sido es y será. Como
no destacar a aquellos en los cuales debemos reconocer a los auténticos Ingenieros Químicos; a
aquellos que fueron capaces deresolver los problemas de su época, sin casi disponer de medios;
sólo con su voluntad, tesón y con una mente superior y sin duda adelantada para su época.
Entre estos grandes hombres debemos destacar a Democritus, quien a mediados del año 440
A.C. propone el concepto de Átomo para describir las partículas indivisibles e indestructibles que
componen la sustancia de todas las cosas. AArquímedes (250 A.C.) quien deduce la Ley de la
Palanca y evalúa la densidad relativa de los cuerpos , observando su fuerza de empuje al ser
sumergidos en agua.
Como no destacar en un recuento de este tipo a John Winthrop Jr. que en el año 1635 instala la
primera Planta Química, en Boston, para producir Nitrato de Potasio (usado para preparar
pólvora) . A Evangelista Torricelli, quien en 1644 inventael barómetro y a Blaise Pascal que en
1647 determina la presión del aire e inventa una máquina (la pascalina) para sumar y restar, la
que sin duda es un remoto precursor de las actuales calculadoras; y a Robert Boyle quien en 1662
establece la conocida Ley que lleva su nombre.
En el siguiente siglo, siglo XVIII, a mediados del mismo, comienza la denominada Revolución
Industrial (de la que sedice dura hasta mediados de los 1830, aunque muchos sostienen que aún
perdura). En este siglo, en el año 1749 se comienza a producir Ácido Sulfúrico usando el método
de las Cámaras de Plomo. En el año 1766, Henry Cavendish descubre el “Aire Inflamable” (más
tarde denominado Hidrógeno); en 1772 Daniel Rutherford describe el “Aire Residual”, primera
descripción pública del Nitrógeno y en 1775Antoine Lavoisier muestra que el fuego se debe a
una “reacción exotérmica” entre sustancias combustibles y oxígeno, demuestra que el Dióxido
de Carbono, el Ácido Nítrico y el Ácido Sulfúrico contenían oxígeno y denomina como
Hidrógeno ( del griego, generador de agua ) al gas descubierto por Cavendish. Finalmente,
también en este siglo, se debe destacar a Jacques Alexandre Cesar Charles, quienestudia el
cambio de volumen de los gases con la temperatura y a Nicolás Le Blanc quien desarrolla un
proceso para convertir sal común en ceniza de soda.
HISTORIA DE LA INGENIERÍA QUÍMICA (José Torres T.) 2 de 9
En el año 1802 Louis Joseph Gay-Lussac enuncia la Ley de Gases Ideales y se funda la
compañía E. I. Du Pont de Nemours and Co. ( Du Pont ), que construye una planta de Pólvora
en...
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