Penicilina

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Rev Esp Quimioterap, Diciembre 2007; Vol. 20 (Nº 4): 446-450 © 2007 Prous Science, S.A.- Sociedad Española de Quimioterapia

Historia
La penicilina llega a España: 10 de marzo de 1944, una fecha histórica
J. González y A. Orero
Departamento de Microbiología, Facultad de Medicina, Universidad Complutense de Madrid

La penicilina había sido descubierta por Fleming, a finales del mes deseptiembre de 1928, en un cultivo de estafilococos contaminado por un jugo de hongos. El trabajo, que puede resultar ejemplar sobre “cómo la inteligencia, la observación e incluso la modestia ante los hechos que son observados por un hombre de ciencia, pueden lograr lo que algunas veces no se consigue con grandes técnicas” (P. Laín Entralgo), fue publicado en el British Journal of ExperimentalPathology en octubre de 1929 bajo el título “On the antibacterial action cultures of penicillium, with special referente to their use in the isolation of B. influenzae”. En el artículo, Fleming describe cómo la penicilina es activa frente a algunos microorganismos y sugiere, teóricamente, la posibilidad de su uso terapéutico, aunque ésta no era la finalidad principal del trabajo. No obstante, el hechocrucial que abrió una nueva era, no sólo en la historia de la medicina sino también de la humanidad, tuvo lugar diez años después del descubrimiento de Fleming, cuando en la Universidad de Oxford un equipo de jóvenes investigadores, dirigidos por H. Florey y E. Chain, decidió investigar sistemáticamente la actividad antibacteriana de una serie de sustancias producidas por microorganismos, entre lasque se encontraba la penicilina. En un principio el interés era puramente científico, pero a partir de 1940 –una vez iniciada la II Guerra Mundial– el

objetivo se estableció en el logro de un tratamiento clínicamente eficaz de las infecciones bacterianas, seleccionándose casi al azar la penicilina como molécula con la cual comenzar los ensayos. Los resultados experimentales en animales sehicieron públicos en un artículo publicado en The Lancet en 1940, en el que se caracterizaba a la penicilina como agente quimioterapéutico. Con una gran penuria de medios y un enorme ingenio en el trabajo, a lo largo de 1941 el equipo de Oxford consiguió tratar –a veces recuperando de la orina del paciente parte de la penicilina administrada– a un grupo de enfermos graves, y la mayoría logró larecuperación. Este éxito, junto con el obtenido posteriormente por Fleming en un paciente con meningitis estreptocócica, hizo aumentar extraordinariamente la presión científica, social y política para la producción industrial de penicilina. A principios de 1944 se podía producir penicilina de forma laboriosa a gran escala y se disponía de cantidades suficientes para el abastecimiento del ejército aliado,pero todavía era poco accesible para la población general. Pocas semanas después la penicilina llegaba a España. Ésta es la pequeña y rocambolesca historia. Aquel viernes, 10 de marzo, se había abierto a la mañana un tanto desabrido, a pesar de que a través de las primeras espumas de los almendros ya se adivinaba otro “milagro de la primavera”.

2007; Vol. 20 (Nº 4)

La penicilina llega aEspaña: 10 de marzo de 1944, una fecha histórica

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En la España de 1944, el invierno había apuntado ya un año –el primero de una serie demasiado larga– de “pertinaz sequía” y de restricciones eléctricas generalizadas, mientras que los españoles exhibían su documento nacional de identidad, que había adquirido carácter obligatorio, al tiempo que trataban de ocultar, bajo el luto del hambre y dela guerra civil, la tuberculosis, los piojos y la poliomielitis. Las noticias de la guerra daban cuenta del avance aliado tras la invasión de Italia, y muchos eran los que esperaban desesperadamente esperanzados el desembarco americano en el norte de Europa, que marcaría el definitivo giro de la contienda bélica y, consiguientemente, la derrota del nazismo. En el ámbito médico, el entusiasmo y...
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