Plantas medicinales

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PLANTAS MEDICINALES

Una planta medicinal es una cuyas partes o extractos se emplean como drogas en el tratamiento de alguna afeccin. La parte de la planta empleada medicinalmente se conoce con el nombre de droga vegetal, y puede suministrarse bajo diferentes formas galnicas: cpsulas, comprimidos, crema, decoccin, elixir, infusin, jarabe, pomada, tintura, ungento, etc.

Manuscrito del Demateria medica de Dioscrides, mostrando las supuestas propiedades medicinales de la mandrgora
El uso de remedios de origen vegetal se remonta a la poca prehistrica, y es una de las formas ms extendidas de medicina, presente en virtualmente todas las culturas conocidas; la industria farmacutica actual se ha basado en los conocimientos tradicionales para la sntesis y elaboracin de frmacos, y el procesode verificacin cientfica de estas tradiciones contina hoy en da, descubrindose constantemente nuevas aplicaciones. Muchos de los frmacos empleados hoy en da -como el opio, la quinina, la aspirina o la digital- replican sintticamente o aslan los principios activos de remedios vegetales tradicionales. Su origen persiste en las etimologas -como el cido saliclico, as llamado por extraerse de lacorteza del sauce (Salix spp.) o la digital, de la planta del mismo nombre.
Elementos medicinales
En el metabolismo normal de todos los seres vivos, el organismo produce algunas sustancias a partir de los nutrientes obtenidos del medio; algunos de estos compuestos qumicos forman parte del proceso en todas o casi todas las especies, mientras que otros reflejan las peculiaridades de cada una de ellas.Entre los compuestos de la primera clase -llamados metabolitos primarios- se cuentan los glcidos y lpidos, aprovechados en la alimentacin; los compuestos de uso teraputico, por el contrario, corresponden normalmente a los metabolitos secundarios, y se obtienen slo de organismos especficos.
Pocas veces la funcin que estos cumplen en medicina se corresponde con la que cumple en el ciclo vital dela planta en cuestin; la digoxina, por ejemplo, que se concentra en las hojas y flores de Digitalis purpurea como txico para evitar su consumo por animales herbvoros, se emplea teraputicamente como inotrpico para los pacientes que padecen de arritmia cardaca. Otros compuestos usados en medicina son utilizados por la planta para atraer agentes polinizadores.
Extraccin y empleo
Slo raramente laplanta entera tiene valor medicinal; normalmente los compuestos tiles se concentran en alguna de sus partes: hojas, semillas, flores, cortezas y races se utilizan con relativa frecuencia.
Los modos de aplicacin varan del mismo modo; una forma frecuente de empleo es la infusin, en que el principio activo se disuelve en agua mediante una coccin ms o menos larga. La tisana resultante se bebe; plantasempleadas de este modo incluyen la tila (Tilia platyphyllos), cuyo principio activo es el eugenol, la pasionaria (Passiflora edulis), cuyos principios activos incluyen el harmol y el harmano, o el mismo caf (Coffea arabica), cuya infusin contiene cafena.
Otras plantas se preparan en tinturas, se comen, se inhala el humo de su combustin, o se aplican tpicamente como emplastos o cataplasmas.Investigacin y sntesis
Mientras la medicina herbal tradicional utilizaba partes o extractos vegetales, la necesidad de comprender con precisin el uso de los distintos componentes, de graduar con precisin la dosis empleada y de elaborar de manera estandarizada frmacos homogneos han llevado a que la mayora de las drogas producidas por la industria farmacutica contengan slo el o los principios activos.En algunos casos, stos an se obtienen del procesamiento de las plantas medicinales; en otros casos, stos se investigan para aislar el principio activo, y ste se sintetiza luego de manera artificial. La investigacin de las propiedades medicinales de una planta es una labor compleja, que abarca desde los informes etnogrficos de los etnlogos hasta el anlisis de laboratorio de qumicos y mdicos....
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