Procesos de lixiviacion

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PROCESOS DE LIXIVIACIÓN

La lixiviación consiste en la disolución de la especie de interés del mineral, por acción de un agente lixiviante externo (o proporcionado directamente por el mineral en condiciones apropiadas).

Los procesos de lixiviación dependiendo de las condiciones de concentración del mineral (concentrado, mineral de alta ley o mineral de baja ley), y de sus característicasquímicas y mineralógicas (sulfuros, óxidos o mixtos) se pueden efectuar en los siguientes tipos de procesos:

1. Lixiviación de lecho fijo o por percolación.
El mineral forma un lecho fijo de partículas que es irrigado por una solución. El agente lixiviante entra en contacto con el lecho mineral y a medida que desciende va disolviendo el metal de interés. La solución rica se recoge en la basedel lecho y luego pasa a la etapa de extracción.

En este grupo de procesos, se pueden distinguir:

Lixiviación en el lugar (in place o in situ): Involucra la lixiviación de una mena fracturada en el yacimiento. La mena puede ser mineral de baja ley no extraído en la explotación del yacimiento y dejado en el lugar, o también cuerpos mineralizados que no pueden ser explotados por métodosconvencionales. La zona a lixiviar puede ser superficial o subterránea. Los tiempos de lixiviación son de varios meses hasta años.

Lixiviación en bateas: Consiste en contactar un lecho mineral con una solución que percola e inunda la batea, que está provista de un fondo falso cubierto con un medio filtrante. La geometría del lecho la establece la batea. Este proceso es efectivo en aquellos casosdonde el mineral a lixiviar presenta características especiales como: alta ley de óxidos y mineralización expuesta; alta porosidad; baja generación de fino durante el chancado y el ataque químico; baja retención de humedad y mínima compactación del lecho. Los ciclos de lixiviación en este caso son de varios días.
Lixiviación en botaderos: El método es aplicado para minerales de cobre de leyesmarginales (menor que 0.6% de Cu), manejando así grandes volúmenes de material que son depositados sobre la topografía existente en la zona, aprovechando las pendientes para el drenaje natural de soluciones. La solución lixiviante es aplicada sobre la superficie, mediante un sistema de distribución, percolando por gravedad. El tiempo de lixiviación es de varios años, con recuperaciones entre un 20 y50%.

Lixiviación en pilas: Se basa en la percolación de la solución lixiviante a través de un mineral chancado y apilado, el que esta formando una pila sobre un terreno previamente impermeabilizado. La base de la pila tiene una pendiente tal que permita que el líquido escurra a la canaleta de recolección de soluciones. La pila se riega por aspersión o goteo. La solución drenada se colecta en unestanque, para luego ser enviada a la etapa de recuperación del metal de interés, obteniéndose una solución agotada, la cual es acondicionada y reutilizada para lixiviar nuevas pilas de mineral. Se aplica a minerales de alta ley debido a los costos de operación y transporte. Los tiempos de lixiviación en este proceso son de algunas semanas en el caso de minerales oxidados y varios meses en elcaso de sulfuros.

2. Lixiviación por agitación
La lixiviación en reactores, es solo aplicable a material finamente molido, ya sean lamas, relaves, concentrados o calcinas de tostación, y se realiza utilizando reactores agitados y aireados.
Esta operación permite tener un gran manejo y control del proceso de lixiviación. Además, la velocidad de extracción del metal es mucho mayor que la logradamediante el proceso de lixiviación en pilas o en bateas. Es un proceso de mayor costo, ya que incluye los costos de la molienda del mineral.

En el caso de minerales de cobre se utilizan procesos en pilas o botaderos, es decir, grandes cantidades de minerales (que pueden ser aglomerados y/o curados en el caso de las pilas), se amontonan sobre una superficie plana o sobre el costado de una...
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