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INTRODUCCIÓN

El análisis de ciclo de vida (ACV) se desarrolló en la década de los 70s, como una metodología de estudio que permite responder a preguntas de impacto ambiental, desde un enfoque integral. Mediante el ACV se cuantifican los impactos ambientales totales asociados a un envase (o a un producto), considerando todas las etapas de su ciclo vital, es decir, “de la cuna a la tumba”. Elresultado del ACV se conoce también como eco-balance y es el resultado de medir tanto insumos como subproductos que entran y salen por la frontera del sistema.

Para propósitos del estudio, se estima que los procesos propios de la cadena se encuentran en una “caja negra”, dado que no intervienen en la definición de impacto ambiental.

La realización de un análisis de ciclo de vida toma en cuentalos consumos de materias primas, de energía y de agua de proceso, así como la generación de subproductos, de desechos tóxicos y sólidos y de contaminantes del agua, aire y suelo, en todas las etapas y fases por las que pasa el envase. La gestión de los residuos, aspecto que más interesa a los consumidores y a la mayoría de las legislaciones, puede tomar diversas formas.

Con el propósito decontribuir a la concienciación sobre el impacto ambiental de los envases para alimentos, a continuación se presentan las consideraciones básicas que intervienen en el estudio de ciclo de vida de envases y embalajes según el tipo de material de que estén constituidos. Queda fuera del alcance de esta Nota el considerar los sistemas mismos de envase o embalaje, así como evaluar o comparar las bondades olos defectos de un sistema frente a otro.

∗ Esta Nota se basa en una conferencia del Asesor Superior en Embalaje para la Exportación del CCI, Sr. Juan
Careaga, durante el Seminario “Análisis de Ciclo de Vida del Producto y Ecoetiquetado”, celebrado durante la
Semana Internacional de la Competitividad Ambiental, organizada por la Facultad de Ingeniería de la Universidad de
los Andes, elCentro Colombiano del Empaque y la Asociación Colombiana de Industrias Plásticas, en noviembre de
1997.

PLÁSTICOS (materia prima no renovable, abundancia limitada)

Los plásticos son el sector de envase y embalaje de más rápido crecimiento.
Prácticamente cualquier producto puede ser envasado en plástico. Hay envases rígidos y flexibles, que pueden ser hechos de una sola capa o de varias capas,a partir de una sola resina polimérica o de múltiples resinas. También es posible producir laminados de diversas resinas con papel, cartón y/o aluminio. Estos últimos envases, tipo multimaterial o complejos, se analizan al final de esta Nota. Los reglamentos sanitarios prohiben el uso de plásticos reciclados en contacto directo con alimentos y bebidas, por lo que la resina reciclada sólo se usacomo capa de en medio entre dos capas de resina virgen.

1.- Adquisición de las materias primas. Las resinas poliméricas que dan origen a los plásticos, provienen de productos derivados del petróleo o el gas natural, los cuales son también fuentes de energía. La extracción del petróleo y el gas es una industria muy contaminante de la naturaleza. El transporte de estas materias hacia las refineríasestá plagado de accidentes que han contaminado selvas, playas, cursos de agua, la atmósfera, etc.

2.- Procesamiento de las materias primas. Los plásticos son fáciles de procesar y conducen a productos ligeros. Esas dos características resultan en bajos costos tanto de manufactura como de transporte, los cuales generalmente se compensan por el valor del contenido energético de los plásticosmismos (petróleo y gas natural). En la manufactura de los plásticos se utilizan estabilizadores, pigmentos y otros aditivos. En las plantas petroquímicas se lleva a cabo la conversión de los constituyentes del petróleo y/o gas natural en resinas poliméricas. Casi todas las resinas se componen sólo de carbono, hidrógeno y oxígeno, excepto las resinas cloradas, como el poli cloruro de vinilo o el...
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