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El hombre de Neandertal y las hipótesis de su extinción
El hombre de Neandertal (Homo neanderthalensis) es una especie extinta del género Homo que habitó Europa y partes de Asia occidental desde hace 230.000 hasta 28.000 años atrás, durante el Pleistoceno medio y superior y culturalmente integrada en el Paleolítico medio.
Sus características definidoras, a partir de los huesos fósilesdescubiertos hasta ahora (unos 400 individuos), son: esqueleto robusto, pelvis ancha, extremidades cortas, tórax en barril, arcos supra orbitarios resaltados, frente baja e inclinada, faz prominente, mandíbulas sin mentón y gran capacidad craneal —1.500 cm³— (mayor que los Homo Sapiens). Vivían en grupos organizados, formados por alrededor de unos treinta miembros.
En un periodo de aproximadamente 5.000años se cree que convivió paralelamente en los mismos territorios europeos con el Hombre de Cro-Magnon, (primeros hombres modernos en Europa). Esta convivencia se ha demostrado por fósiles hallados en las cuevas de Châtelperron.
Origen
Mientras el Homo sapiens evolucionó en África, desde donde migró hace entre 100.000 y 60.000 años hacia el resto del planeta, el hombre de Neandertal se cree quedesciende del Homo heidelbergensis. Estudios reciente indican que su origen podría estar en la Península Ibérica. Por lo cual muchos expertos lo consideran una especie diferente a la del homo actual, sin embargo tampoco se descarta la hipótesis de una mezcla entre ambas especies de homínidos.
Lenguaje y arte
Es polémica la cuestión de qué forma de comunicación manejaban los neandertales: si unlenguaje relativamente similar al moderno o algunas formas menos desarrolladas y, en cierto sentido, más próximas al sistema de comunicación de los simios.
Se analizo que la situación del cuello adelantado y la disposición de la laringe parecerían haber dificultado un lenguaje articulado, sin embargo otros estudios suponen que el hiodes estaba lo suficientemente desarrollado y posicionado como parala emisión de fonemas discretos con capacidad simbólica, aunque de un modo mucho más tosco que en el Homo sapiens.
El arte de los neandertales aún presenta controversias, se observó que podían, y de hecho solían hacerlo, rendir homenajes a sus difuntos (elaborando sencillas tumbas), cuando ya podrían haber entrado en contacto con los H. sapiens. Parecen haber estado dotados de la suficientehabilidad como para copiar rudimentariamente el arte de los H. sapiens primitivos.

Extinción
Existe todavía mucha controversia sobre las razones por las cuales el hombre de Neandertal pudiera haber desaparecido, y es que la evidencia dificulta la obtención de respuestas.
Entre algunas posibles hipótesis de dicha extinción se encuentran:
* Una Rápida Extinción
Esto sugiere un panorama violentoparecido a un genocidio parecida a la que se realizó en la época colonial contra los indígenas.
Otra posibilidad es la susceptibilidad a un patógeno transmitido por los hombres de Cro-magnon la cual no tenían resistencia.
* Extinción Gradual
Esto sugiere una declinación de la población de Neanderthal sobre el curso de unos 10.000-20.000 años. El cambio climático gradual como causa de laextinción es también una hipótesis común.
* Entrecruzamiento
Esta hipótesis nos habla de que el hombre de Neandertal fue absorbido por el Cro-magnon para formar una hibridación, esto implicaría que por lo menos una fracción pequeña del genoma de Europeos descendería del hombre de Neandertal. No se había encontrado ninguna evidencia que apoyara este panorama, sugiriendo que ninguna líneamaternal directa que originara con los hombres de Neandertal haya sobrevivido en la época moderna
El autor más vocal de la hipótesis de la hibridación es Erik Trinkaus de Universidad de Washington, quien demanda varios fósiles como individuos híbridos.
* Incapaz de Adaptarse
Otra posibilidad tiene que ver con la pérdida del territorio primario de la caza del Neandertal: bosques. El Neandertal...
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