Vidrio

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24/06/10

Importancia del vidrio

El descubrimiento y el uso del vidrio durante la revolución industrial y científica, fue lo que separó la civilización occidental del resto de las civilizaciones durante los siglos XVII y XVIII. Sin él no se habrían logrado los progresos de la astronomía, la medicina o la genética moderna, o muchas otras disciplinas.

Sin el vidrio, no habría nimicroscopios ni telescopios. Louis Pasteur no habría podido identificar las enfermedades infecciosas, con lo que no se habría iniciado la revolución médica. Los biólogos no habrían observado la división celular, ni se habrían descubierto los cromosomas, ni tampoco se habría revelado la estructura del DNA, privándonos así de la genética moderna. Más aun, las comprobaciones de Galileo en relación alsistema solar, habrían quedado sólo restringidas a la esfera de la filosofía.

Según Alan Macfarlane de la Universidad de Cambridge (Science, vol 306, p. 1407), "aunque parezca raro, no se habría podido inventar la máquina a vapor, ya que para ello fue esencial el barómetro, el manómetro, el termómetro, que permitieron a Jaque Jarles y Robert Boyle, describir las leyes que ligaban el volumen de gascon la presión y la temperatura". El descubrimiento de ellas fue lo que hizo posible comprender que se podía lograr trabajo mecánico con la expansión del gas, lo que llevó al uso del vapor y las máquinas de combustión interna, y eventualmente la turbina de gas.

Fabricación de vidrio

El vidrio se fabrica a partir de una mezcla compleja de compuestos vitrificantes, como sílice, fundentes, comolos álcalis, y estabilizantes, como la cal. Estas materias primas se cargan en el horno de cubeta (de producción continua) por medio de una tolva. El horno se calienta con quemadores de gas o petróleo. La llama debe alcanzar una temperatura suficiente, y para ello el aire de combustión se calienta en unos recuperadores construidos con ladrillos refractarios antes de que llegue a los quemadores.El horno tiene dos recuperadores cuyas funciones cambian cada veinte minutos: uno se calienta por contacto con los gases ardientes mientras el otro proporciona el calor acumulado al aire de combustión. La mezcla se funde (zona de fusión) a unos 1.500 °C y avanza hacia la zona de enfriamiento, donde tiene lugar el recocido. En el otro extremo del horno se alcanza una temperatura de 1.200 a 800 °C.Al vidrio así obtenido se le da forma por laminación (como en el esquema superior) o por otro método.

Vidrio (industria), sustancia amorfa fabricada sobre todo a partir de sílice (SiO2) fundida a altas temperaturas con boratos o fosfatos. También se encuentra en la naturaleza, por ejemplo en la obsidiana, un material volcánico, o en los enigmáticos objetos conocidos como tectitas. El vidrio esuna sustancia amorfa porque no es ni un sólido ni un líquido, sino que se halla en un estado vítreo en el que las unidades moleculares, aunque están dispuestas de forma desordenada, tienen suficiente cohesión para presentar rigidez mecánica. El vidrio se enfría hasta solidificarse sin que se produzca cristalización; el calentamiento puede devolverle su forma líquida. Suele ser transparente, perotambién puede ser traslúcido u opaco. Su color varía según los ingredientes empleados en su fabricación.

El vidrio fundido es maleable y se le puede dar forma mediante diversas técnicas. En frío, puede ser tallado. A bajas temperaturas es quebradizo y se rompe con fractura concoidea (en forma de concha de mar).

Se fabricó por primera vez antes del 2000 a.C., y desde entonces se ha empleadopara fabricar recipientes de uso doméstico así como objetos decorativos y ornamentales, entre ellos joyas. (En este artículo trataremos cualquier vidrio con características comercialmente útiles en cuanto a trasparencia, índice de refracción, color… En Vidrio (arte) se trata la historia del arte y la técnica del trabajo del vidrio).

Materiales y técnicas

El ingrediente principal del vidrio es...
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