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P O P U L A T I O N R E F E R E N C E B U R E A U

LA GENTE SANA NECESITA BOSQUES SANOS— POBLACIÓN Y DEFORESTACIÓN

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a deforestación continúa en todo el mundo a razón neta de 9,4 millones de hectáreas por año, lo que representa una seria amenaza para las comunidades y los ecosistemas naturales al inicio del siglo XXI1. Esta edición de Temas normativos emergentes en población,salud y medio ambiente examina la forma en la que la deforestación amenaza la salud humana y ecológica, y pone de relieve las causas subyacentes de la misma, al tiempo que presta especial atención al papel de la dinámica de la población en dicho proceso. En la actualidad el terreno forestal representa alrededor del 27 por ciento de la superficie del planeta, comparado con aproximadamente el 50 porciento hace 10.000 años2. En Europa y América del Sur, los bosques ocupan más de la mitad del terreno, comparado con menos de una cuarta parte en África, Asia y Oceanía; y el 55 por ciento del terreno boscoso que queda en el planeta se encuentra en los países en desarrollo3. En la década de 1990 la actividad humana dio lugar a una gran deforestación, equivalente a la suma total de la superficie deColombia y Ecuador (146 millones de hectáreas). En dicho período, 52 millones de hectáreas lograron recuperarse por medio de la reforestación natural y planificada. Los índices de deforestación neta (es decir la deforestación bruta menos la reforestación por crecimiento natural y plantación) más altos se registraron en América del Sur y África; asimismo, la alta deforestación bruta en Asia secompensó gracias a la ampliación de las plantaciones forestales (ver la tabla en la página 2). En general en dicha década la cubierta forestal aumentó en los países menos desarrollados en zonas templadas, mientras que se redujó en los países tropicales menos desarrollados y permaneció relativamente estable en las naciones más desarrolladas4. Efectos cruciales de la deforestación La deforestación y ladegradación forestal pueden tener consecuencias perjudiciales e incluso letales para los seres humanos y el medio ambiente. ■ Menor precipitación, temperaturas superiores y mayores inundaciones—A medida que los árboles (que normalmente contribuyen a inducir la precipitación) se eliminan de un lugar, el clima en dicha área se torna más árido, ocasionando con frecuencia la

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La deforestación continúa amenazando el bienestar humano y la calidad del medio ambiente en todo el mundo.

desertización. Estudios recientes han descubierto que, por término medio, la precipitación ha disminuido en un 30 por ciento y la temperatura ha aumentado en 1 grado centígrado en las zonas deforestadas de la región del Amazonas, comparadascon las forestadas5. Es irónico que la deforestación también puede aumentar las inundaciones, incluso aunque se reduzca la precipitación. Los bosques controlan la escorrentía superficial producto de la lluvia, e impiden deslaves de tierra e inundaciones. La extracción de árboles, especialmente en zonas de colinas o montañas, limita la capacidad del suelo para absorber y retener el agua yevacuarla gradualmente con el tiempo. ■ Pérdida de alimentos, medicinas y combustible— Los bosques tienen una mayor diversidad de especies que cualquier ecosistema terrestre, además de que constituyen una fuente importante y confiable de alimentos, medicinas y combustible para las comunidades que los rodean. Los bosques tropicales –donde tiene lugar la mayor deforestación– son el hábitat de hasta dosterceras partes de todas las especies terrestres conocidas6, por lo que al destruirlos, degradarlos o fragmentarlos muchas de estas valiosas especies de plantas y animales –algunas de las cuales contienen preciados recursos genéticos para la producción potencial de nuevos fármacos o son fuente de importantes compuestos en la medicina popular– se ven amenazadas o desaparecen para siempre.

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