La magnitud es una medida objetiva de la energía de un sismo hecha con sismógrafos. La escala más conocida y usada es la de Richter (1935) y mide el "logaritmo de la máxima amplitud de un sismograma registrado por un instrumento estándar, a una distancia de 100 kilómetros del epicentro". Posteriormente ha sufrido correcciones, pero la idea básica sigue siendo la misma. Como la escala es logarítmica el paso de una unidad a la siguiente supone multiplicar la energía por diez.
Este concepto permite clasificar a los terremotos en:

Terremotos grandes M >= 7
Terremotos moderados 5 =< M < 7
Terremotos pequeños 3 =< M < 5
Microterremotos M < 3
El mayor terremoto conocido en el mundo se produjo en Chile en 1960 y tuvo una magnitud de 9,5. Ocasionó 6000 muertos y produjo un tsunami que causó víctimas en Hawaii y Japón.
Un terremoto de magnitud 12 en la escala de Richter partiría la Tierra en dos.

Terremotos al año, en el mundo, según magnitud (escala de Richter)
DescripciónMagnitud Número por año
Enorme 8.0+ 1
Muy grande 7.0-7.9 18
Grande (destructivo) 6.0-6.9 120
Moderado (daños serios) 5.0-5.9 1,000
Pequeño (daños ligeros) 4.0-4.0 6,000
Sentido por la mayoría 3.0-3.9 49,000
Se puede llegar a percibir 2.0-2.9 300,000
Imperceptible menos de 2.0 600,000+

Tsunamis
Los terremotos submarinos provocan movimientos del agua del mar (maremotos o tsunamis). Los tsunamis son olas enormes con longitudes de onda de hasta 100 kilómetros y que viajan a velocidades de 700 a 1000 km/h. En alta mar la altura de la ola es pequeña, sin superar el metro; pero cuando llegan a la costa, al rodar sobre el fondo marino alcanzan alturas mucho mayores, de hasta 30 y más metros. El tsunami está formado por varias olas que llegan separadas entre sí por unos 15 o 20 minutos. La primera que llega no suele ser la más alta, sino que es muy parecida a las normales. Después se produce un impresionante descenso del nivel del mar seguido por la [continua]

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