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Cuervos, chimpancés y etología

¿Los animales tienen la capacidad de razonar? Los casos del loro Alex, el gorila Coco, los cuervos Betty y Abel y el perro Rico parecen responder la interrogante

Por: Tomás Unger

Martes 13 de Octubre del 2009

Una de las definiciones de cultura es: “el conjunto de actitudes, valores, prácticas y metas, compartidos por una organización o grupo”. Porsu definición, el término “cultura” también es aplicable a los animales, y la etología que estudia la conducta animal lo confirma. Hoy una ciencia independiente, la etología fue fundada por tres biólogos ganadores del Premio Nobel en 1973: el holandés Nicolaas Tinbergen y los austríacos Konrad Lorenz y Karl von Frisch.
Lorenz estudió la conducta de los gansos y Von Frisch fue quien descifróel baile con el cual las abejas exploradoras informan a la colmena sobre la dirección y distancia de las flores que han encontrado. A partir de los estudios realizados por los fundadores de la etología en el siglo XX, se ha diseñado una gran variedad de experimentos para estudiar la conducta de los animales y, sobre todo, separar aquello que no es heredado sino producto del aprendizaje, elrequisito para ser considerado cultura. Los avances han sido sorprendentes. En algunos casos desconcertantes en cuanto a las ideas preconcebidas sobre la conducta animal.

ALEX Y COCO

Hace dos años murió un loro africano de 31 años llamado Alex. Para merecer obituarios en el “New York Times” y “The Economist”, Alex debió ser un loro extraordinario y lo era. Sujeto de un estudio científico queduró 30 años, Alex cambió la opinión de los investigadores sobre la capacidad de razonar de los animales en general y las aves en particular. Con un vocabulario de más de 150 palabras, Alex sabía identificar objetos, describir el color, forma y material y conocía el concepto de las palabras “mayor”, “menor”, “igual” o “diferente”. También aprendió a contar hasta seis.
Quienes estudian lainteligencia animal trataron por mucho tiempo de enseñarles a hablar a los monos. La ausencia de un mecanismo que permita modular la voz frustró todo intento hasta que a alguien se le ocurrió enseñarles el lenguaje de señas. A partir de entonces el gorila Coco y varios chimpancés probaron que nuestros parientes, los simios, pueden alcanzar la inteligencia de un niño de 5 años. Experimentosingeniosos con computadoras han demostrado que los gorilas y chimpancés son capaces de asociaciones, abstracciones y deducciones lógicas.
Los logros de los primates no son tan sorprendentes; el tamaño de su cerebro se acerca al nuestro, tienen habilidades manuales y compartimos un antecesor común. En el caso de las aves no se sospechaba que, con un cerebro de reducido tamaño, pudieran desarrollarprocesos de asociación y abstracción similares a los simios. La sorpresa más reciente la han dado otras aves, esta vez los cuervos de Nueva Caledonia.

EL CUERVO Y LAS PIEDRAS

Nueva Caledonia es una pequeña isla francesa de 18.000 km2 y 250.000 habitantes que queda al noreste de Australia. En ella habitan diversas aves endémicas de la isla, entre ellas un cuervo (“Corvus moneduloides”)de unos 40 cm, totalmente negro y brillante, cuya mandíbula inferior del pico termina en un cincel. Este cuervo ha sorprendido al mundo, y sus hazañas pueden verse en Internet. Observado por los etólogos de la Universidad de Oxford, dos cuervos, Betty y Abel, han dado demostraciones extraordinarias de habilidad.
Al parecer, en algún momento, entre los cuervos de Nueva Caledonia apareció unEdison, inventor plumado que introdujo innovaciones. Los cuervos de Nueva Caledonia hacía tiempo que comían caracoles, pero para hacerlo antes necesitaban romper la cáscara, para lo cual los tiraban de gran altura sobre las piedras. También usaban púas de pino para sacar gusanos de los árboles, tarea que en algunos casos requiere de una herramienta con gancho.
En algún momento el Edison...
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