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EDITORIAL

Las infecciones respiratorias (IR) agrupan un variado conjunto de enfermedades cuyo factor común es afectar al aparato respiratorio produciendo distintas entidades clínicas, tales como resfrío común, influenza, otitis media, faringitis, traqueítis, laringitis, epiglotítis, bronquitis, bronquiolitis y neumonías. Como problema de salud, las IR representan una preocupación tanto en lainfancia como en la vejez, debido a su importante incidencia y gravedad que puede conducir a la muerte de los pacientes, así como a elevar de manera importante los gastos en salud. En una época donde las enfermedades emergentes y reemergentes reciben la mayor atención de la comunidad científica, por causa de la enorme trascendencia social en el mundo de hoy y su repercusión futura, las IR semantienen como un grupo importante de afecciones con una alta morbilidad y una mortalidad variable, representando un motivo frecuente de incapacidad laboral y escolar con las consecuentes pérdidas económicas que ello significa. Estas afecciones conjuntamente con las enfermedades diarreicas, la malnutrición, las enfermedades cardiovasculares, los accidentes, la violencia y las guerras entre los pueblos,se encuentran entre las principales causas de muerte entre los niños y los adultos en los países subdesarrollados. Es importante señalar que entre los factores que determinan esta situación están bajo peso al nacer, desnutrición, pobreza crítica, hacinamiento, desigualdades sociales, deterioro de los programas de salud, la contaminación atmosférica, las inadecuadas condiciones de atención médica yde salud, los bajos niveles de inmunización e insuficiente disponibilidad de antimicrobianos, así como el aumento de las enfermedades crónicas tales como diabetes, cáncer, la enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) y el tabaquismo. Las infecciones respiratorias, representan una de las primeras causas de atención médica al nivel mundial. Estadísticas disponibles indican que entre 30 y 60% delas consultas de

niños enfermos son por esta causa y de 30 a 40% de ellos son hospitalizados. La neumonía y la bronconeumonía son los principales motivos de ingreso hospitalario. No obstante la mayoría de los casos son tratados al nivel de la Atención Primaria de Salud. Como promedio cada niño presenta de 4 a 8 episodios de infección respiratoria en un año, afectando el tracto respiratorioinferior durante los primeros 5 años de vida. Aproximadamente 2 de cada 100 episodios de infección respiratoria desarrollan neumonía, por lo que requieren el uso de antibióticos, de lo contrario entre 15 y 25 % de los niños pueden morir. Por otro lado el uso indiscriminado de antibióticos ha contribuido al desarrollo de la resistencia antimicrobiana. Los factores que influyen en las prácticas deutilización de antibióticos son múltiples y dependen del médico, la especialidad, la afección específica, el paciente e incluso los familiares, especialmente cuando se trata de niños. Entre los microorganismos dos bacterias son responsables de alrededor de 80% de todos los casos de neumonía admitidos en hospitales de países subdesarrollados: Streptococcus pneumoniae y Haemophilus influenzae. Otro grupoaltamente vulnerable a las IR son las personas mayores de 65 años que representan además una importante causa de morbilidad y mortalidad. En el impacto de las infecciones respiratorias sobre estas personas influyen además de los factores señalados anteriormente y que determinan la evolución de la enfermedad se encuentran el estado funcional físico y mental. En estos casos es esencial la calidad dela atención médica que se brinde a estos pacientes, debido a que un problema relevante en esta edad es la aparición de complicaciones consecutivas a la presencia de enfermedades debilitantes de larga evolución. A pesar de la aparición de nuevas enfermedades (SIDA, Ebola) y la reaparición de otras (cólera, dengue), estas afecciones mantienen su relevancia ante la enorme carga que represen-

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