Desastre del challenger

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DESASTRE TRANSBORDADOR ESPACIAL CHALLENGER
9.7 EL ACCIDENTE

El vuelo del transbordador espacial Challenger en la misión 51-L comenzó a las 11:38 A.M. (HEE) del 28 de enero de 1986. Terminó 73 segundos más tarde en una combustión explosiva de propulsantes de hidrógeno y oxígeno, la cual destruyó el tanque exterior y expuso al orbitador a severas cargas aerodinámicas que causaron una rupturaestructural completa. Los siete miembros de la tripulación perecieron. Los dos cohetes reforzadores de combustible sólido fueron despedidos fuera de la bola de fuego y fueron destruidos por el oficial de seguridad de recorrido de la Fuerza Aérea 110 segundos después del lanzamiento.

La temperatura ambiente del aire durante el lanzamiento era de 2,2 °C, medida al nivel del terreno aproximadamentea 300 metros de la plataforma de lanzamiento 39B de la misión 51-L. Esta temperatura era 8,33 grados más baja que la de cualquier lanzamiento previo.

La siguiente descripción de los eventos del vuelo se basa en un examen visual y en la ampliación de las imágenes de la película de las cámaras operadas por la NASA, así como en los datos de telemetría transmitidos desde el transbordador espacial alas estaciones terrestres. Los últimos datos de telemetría del Challenger se recibieron 73,618 segundos después del lanzamiento.

A los 6,6 segundos después del lanzamiento, los motores principales de combustible líquido del Challenger se encendieron secuencialmente y aceleraron a toda su potencia de empuje, mientras que la estructura completa del transbordador estaba sujeta con pernos a laplataforma de lanzamiento. El empuje de los motores principales dobló el ensamblaje del transbordador hacia adelante en relación con los pernos que lo anclaban a la plataforma. Cuando el ensamblaje del transbordador regresó a la vertical, los pernos de sujeción de los cohetes reforzadores de combustible sólido se rompieron explosivamente. Durante este movimiento de "tirón" de preliberación, sealmacenaron cargas estructurales en la estructura ensamblada. Estas cargas se liberaron durante los primeros segundos escasos de vuelo en un modo de vibración estructural, produciendo una frecuencia de aproximadamente 3 ciclos por segundo. Las cargas estructurales máximas en las juntas del campo de popa de los cohetes reforzadores de combustible sólido se presentaron durante el "tirón", sobrepasandoincluso las del periodo de presión dinámica máxima que se experimentaron posteriormente en vuelo.

Justo después del despegue, a los 0,678 segundos de vuelo, los datos fotográficos muestran una densa nube de humo gris que salía en chorro de la cercanía de la junta del campo de popa en el cohete reforzador de combustible sólido de la derecha (véase la figura 9.3). Las dos cámaras de la plataforma39B que habrían registrado la ubicación precisa de la nube estaban fuera de operación. El análisis gráfico por computadora de la película de otras cámaras indicó que el humo inicial provenía del sector de 270 a 310 grados de la circunferencia de la junta del campo de popa del cohete reforzador de combustible sólido de la derecha. Esta área del cohete reforzador de combustible sólido estaba orientadahacia el tanque exterior. El material vaporizado que fluía de la junta indicaba que no había una acción de sellado completa dentro de la junta.

 
Figura 9.3 El transbordador espacial Challenger justo antes del lanzamiento. La flecha indica la nube de humo proveniente del cohete reforzador de combustible sólido de la derecha. (Fuente: Referencia 1.)

Se registraron otras ocho nubescaracterísticas de humo cada vez más negro entre los 0,836 y los 2,500 segundos. Se veía que el humo salía de la junta en un chorro hacia arriba. Mientras que cada nube de humo era rebasada por el vuelo hacia arriba del transbordador, se podía ver la siguiente nube nueva cerca del nivel de la junta. Las nubes múltiples de humo en esta secuencia se presentaban aproximadamente cuatro veces por segundo,...
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