Economia

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1. Escasez y deseos ilimitados

La ECONOMÍA es la ciencia que estudia las leyes sociales que rigen la producción, circulación y distribución de los bienes y servicios que sirven para satisfacer las necesidades humanas. Etimológicamente, proviene del griego oikós (casa, patrimonio) y nomos (gobierno, administración).

La economía es una CIENCIA SOCIAL:
— por un lado, emplea el MÉTODOCIENTÍFICO, que consiste en analizar detalladamente la realidad para elaborar leyes, teorías y modelos que permitan explicar los fenómenos pasados y realizar predicciones futuras más o menos acertadas. Las regularidades que descubre este análisis se llaman leyes económicas. Por ejemplo: la «ley de la demanda decreciente» establece que, cuando sube el precio de un bien, suele reducirse la cantidaddemandada del mismo. El grado de cumplimiento de las leyes económicas es siempre aproximado, dadas la complejidad de los sistemas analizados y la volubilidad de la naturaleza humana.
— por otro lado, estudia las SOCIEDADES HUMANAS, pues la actividad económica se desarrolla siempre en el seno de una sociedad, entre cuyos miembros se establecen, inevitablemente, ciertas relaciones de producción,cuyo carácter depende del nivel de desarrollo de las fuerzas productivas. Por ejemplo, en una sociedad agraria feudal y en una sociedad industrializada capitalista, esas relaciones son forzosamente distintas. Como las sociedades evolucionan con el tiempo, las leyes económicas también pueden hacerlo; tienen, por tanto, carácter histórico.

A pesar de que los problemas económicos han existidosiempre y, por eso, incluso los más antiguos pensadores se preocuparon por ellos, se suele considerar que el primer tratado completo sobre economía fue la obra titulada «Una investigación sobre la naturaleza y las causas de la riqueza de las naciones», del filósofo social escocés ADAM SMITH (1723-1790), que fue publicada en 1776.

A los seres humanos se nos presentan constantemente problemas decarácter económico: consumir o ahorrar, estudiar o trabajar, alquilar un piso o comprarlo. Por ello, el economista inglés ALFRED MARSHALL (1842-1924) escribió que la economía es «el estudio de la humanidad en sus quehaceres cotidianos, que examina aquella parte de la acción individual y social que está más estrechamente relacionada con la obtención y el empleo de los requisitos materiales de subienestar».

Unos conocimientos básicos de economía son indispensables para cualquier ciudadano, pues le ayudarán a adoptar ciertas decisiones personales con más acierto, y a pronunciarse con mayor conocimiento de causa sobre las decisiones colectivas (es decir, políticas), que nos afectan a todos.

El PROBLEMA ECONÓMICO ESENCIAL es la ESCASEZ RELATIVA de los recursos disponibles: los seres humanosdisponemos siempre de recursos insuficientes para satisfacer todos nuestros deseos. Esta escasez la sufrimos tanto de forma individual (nadie suele considerar que dispone recursos suficientes para satisfacer todos sus deseos), como de forma colectiva (ninguna sociedad puede cubrir plenamente las demandas de todos sus miembros). Por ello, cada individuo por separado, y cada sociedad en conjunto, debeelegir cuáles deseos se satisfarán, y cuáles no. En el caso colectivo, esas decisiones siempre son potencialmente conflictivas, pues necesariamente favorecen a unos en detrimento de otros. Esto explica el habitual carácter polémico de las cuestiones económicas.

Subrayando la importancia de la escasez, el economista inglés LIONEL C. ROBBINS (1898-1984) propuso definir la economía como laciencia que estudia el comportamiento de los seres humanos como una relación entre sus objetivos ilimitados y los recursos disponibles para satisfacerlos, cuando estos recursos son escasos y susceptibles de usos alternativos. Es una definición tan amplia que permite incluir en ella muchas cuestiones que tradicionalmente no se consideraban económicas (¡como, por ejemplo, la elección de pareja...
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