Historia de la epidemiologia

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CAPÍTULO 1

ANTECEDENTES E HISTORIA DE LA EPIDEMIOLOGÍA

Si consideramos a una epidemia como el número anormalmente elevado de casos de una enfermedad, y a la epidemiología de manera general como al área del conocimiento que estudia la distribución de las enfermedades y las causas de esta distribución en los grupos humanos, podemos encontrar a través de la historia de la humanidadnumerosas acciones y reflexiones motivadas por los efectos de enfermedades y epidemias en distintos grupos humanos.

Ya desde el siglo IV a.c. Hipócrates menciona al medio ambiente y a la forma de vida como factores que pueden influir, de manera decisiva, en el estado de salud de un individuo o una comunidad; de este modo, pudo identificar a personas más expuestas que otras a ciertas enfermedades,dependiendo de su ocupación, situación social o lugar de residencia.

Entre los antiguos hebreos, según se menciona en textos bíblicos como el Levítico, existían medidas para evitar epidemias en la población, una de ellas consistía en apartar del campamento a personas afectadas por enfermedades como el flujo seminal o la lepra.

Siglos después, en la Edad Media, se pensaba que lasenfermedades y las grandes epidemias como la de peste, eran castigos divinos, y se limitaban a aislar a los enfermos del resto de la población.

La primera vez que se consideró seriamente la idea del contagio para explicarse las epidemias, fue en el siglo XVI, cuando el médico italiano Fracastoro (1478-1553) expuso su teoría en la obra titulada "De contagione", donde menciona que una posiblecausa de las epidemias es la transmisión de la enfermedad de una persona enferma a una sana; señala además, que esta transmisión es específica, es decir, que la persona enferma puede contagiar únicamente la enfermedad que padece y ninguna otra. Esta teoría no explicaba como ocurría la transmisión, ya que en ese tiempo se ignoraba la existencia de microorganismos.

Un médico contemporáneo deFracastoro, Girolamo Cardano, declaró en 1557, que el contagio se debía a unos animales muy pequeños, capaces de reproducir su especie, a los que llamó "semillas de la enfermedad".

Durante el Renacimiento, la expansión económica de algunas naciones europeas, hizo necesario extraer y producir mayores cantidades de metales y minerales, lo que provocó un gran auge en la minería, y enconsecuencia la creación de maquinarias y técnicas de extracción más eficaces, pero también más peligrosas. Esto implicó el aumento de enfermedades y accidentes laborales. Fue precisamente en esta época, cuando se escribieron los primeros tratados sobre dichas enfermedades, que actualmente son una parte importante de la epidemiología.

Otro médico italiano, de principios del siglo XIX, AgostinoBassi, comprobó que la muscardina (una enfermedad muy común en los gusanos de seda, y que provocaba grandes pérdidas económicas a los productores de telas) se producía sólo por contagio de un gusano enfermo a uno sano.

Por esta misma época, Johan Peter Frank, considerado como el padre de la política Médica, propuso medidas de salud pública en ciertas ciudades alemanas y de Europa Central,obteniendo muy buenos resultados; algunas medidas fueron concebidas gracias a estudios epidemiológicos.

A mediados del siglo XIX, William Farr, médico miembro de la sociedad estadística de Londres, organizó el primer sistema moderno de estadística vital, a partir del cual podían obtenerse datos tales como: esperanza de vida, mortalidad infantil, enfermedades más comunes. etc. comenzaba entonces adelinearse el campo de acción de la epidemiología como una nueva rama de la medicina.

Puedes darte una idea de la amplitud de temas que abarca la Epidemiología con estos ejemplos, ya que hemos mencionado enfermedades infecciosas, laborales, salud pública y estadística, y podemos considerar a todas como antecedentes de la epidemiología actual.

Un suceso posterior a los que hemos...
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