La busqueda de las especias

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LA BÚSQUEDA DE LAS ESPECIAS
CARSON RITCHIE


El flujo restringido de las especias

En general, la población medieval era testaruda y pragmática. El rey inglés Enrique VII, que puso fin a la Guerra de las Dos Rosas, era un buen ejemplo de la gente de su época. Corregía de su puño y letra las cuentas de la casa real y le gustaba especular a título personal, enviando por ejemplo expedicionesnavales al extranjero. Enrique era astuto, negociante y prudente, tal vez demasiado prudente. Aconsejado por su excesiva cautela rechazó lo que más adelante resultó ser la inversión mas lucrativa que jamás se haya emprendido. La sugerencia le fue propuesta por un marino genovés llamado Cristóbal Colón, y consistía en la concesión de una ayuda financiera para explorar una nueva ruta hacia los paísesdonde se cultivaban las especias —India, Japón y China. Esta ruta, si llegaba a establecerse, ampliaría la estrechez del tráfico que existía entonces en el comercio de las especias.

Durante el siglo XV, las dinastías sarracenas del próximo Oriente, contra las que había combatido San Luis, habían sido derrotadas por los turcos otomanos, que constituían un grupo animado por un extraordinariofanatismo. Los turcos querían a toda costa hundir a los cristianos, y para ello un medio evidente consistía en encarecerles, a través de tasas importantes, las especias procedentes del lejano Oriente, y que tenían que pasar por su territorio. Sólo por Venecia transitaban al año del orden de 2.500 toneladas. Los turcos incrementaron hasta tal punto la fiscalidad sobre las especias, que cuando unacarga salía de Alepo, en el Mediterráneo oriental, su precio de coste era 800% mayor que cuando había salido de la India.

Aunque el precio de las especias había subido, su demanda se había incrementado paralelamente, y cuenta un poema de la Baja Edad Media, que cuando Doña Gula iba camino de la iglesia para oír misa, confesarse, y prometer no pecar más, pasó por delante de la casa de Betty, lamujer del cervecero, que la saludó y le dijo: «Gula, tengo una buena cerveza, ¿quieres entrar?»

Doña Gula le contestó: «Muchas gracias, pero ¿tienes también alguna especia picante?» Cuando Betty le recitó el inventario de su despensa: pimienta, semillas de peonía y de hinojo, y ajos, la Gula decidió entrar y aceptar la cerveza.

Tanto en Europa en general, como en Inglaterra en particular, lagente podía ahora gastar más en comida que antes, pues sus salarios por el trabajo en el campo habían subido considerablemente. La Peste Negra había diezmado a los trabajadores agrícolas hasta tal punto, que los terratenientes tuvieron que empezar a competir vivamente entre ellos para reclutar un mínimo de personas que cultivasen sus campos. Gran parte del dinero que ganaban se destinaba a laalimentación. El autor de la narración que acabamos de citar, reconoce que se siente escandalizado porque los trabajadores ingleses pidan ahora en las tabernas cosas que antes estaban reservadas para el consumo de los ricos.

Uno de los platos que se estaban popularizando a finales de la Edad Media era el pescado prensado y secado al aire sin sal, o el bacalao seco. El bacalao, o «John Dory», abundabaporque las nuevas flotas pesqueras podían navegar hasta distancias mucho mayores, y estas perspectivas se ensancharon aún más cuando un explorador, John Cabot, descubrió América del Norte. En 1497 Cabot llegó a la isla del Cabo Bretón (Nueva Escocia), y después fue costeando el sur de Terranova, donde advirtió la abundancia de bacalao y sus grandes caladeros. Las flotas pesqueras europeas, quehasta entonces se habían dirigido a Noruega y a Islandia, se empezaron a trasladar a Nueva Escocia durante el verano, donde no sólo capturaban los peces, sino que también los limpiaban y los estiraban en bastidores de madera para que se secasen en la playa. Para alimentarse a sí mismos durante estas excursiones veraniegas, guisaban enormes cantidades de pescado en un recipiente que llamaban...
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