Los ciclos del oro en la nueva granada

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LOS CICLOS DEL ORO EN LA NUEVA GRANADA
En la Nueva Granada se distinguen claramente dos ciclos cronológicos de la explotación aurífera en el curso de estos trescientos años. Dichos ciclos, que obedecían a problemas estructurales de la explotación minera colonial, se movieron en dos fronteras diferentes durante los períodos de 1550-1620 y de 1680-1820. Los sesenta años que separan a ambosestuvieron marcados por una profunda crisis durante la cual prácticamente desaparecieron los establecimientos o reales de minas del siglo XVI.

El primer ciclo del oro de la Nueva Granada estuvo ligado a los asentamientos en el Nuevo Reino (Santa Fe, Tunja, Vélez, Pamplona), en la gobernación de Popayán y en la provincia de Antioquia. Las haciendas del Nuevo Reino, particularmente las de Santa Fe yTunja, abastecían con sus productos los reales de minas de su jurisdicción en el valle del Magdalena (Venadillo, Vitoria), los de Pamplona (Vetas y Río del Oro) y, a partir de 1570, los reales establecidos por Gaspar de Rodas en Antioquia (Cáceres y Zaragoza). Estos últimos, los más productivos del período, debían ser abastecidos por la difícil ruta del Nare o haciendo un rodeo por Mompox, paraseguir el curso de los ríos Cauca y San Jorge. La Gobernación de Popayán pudo integrar mejor sus regiones mineras de Almaguer, Caloto y Cartago (Supía y Quiebralomo) con la explotación de sus haciendas.

También la región del Nuevo Reino procuró mano de obra indígena para los yacimientos que caían bajo su jurisdicción y extrajo periódicamente contingentes de indígenas para asegurar la explotación deminas de plata de Mariquita (mita minera). Pese a las prohibiciones, los encomenderos de Popayán y Cartago utilizaron también a los indios para explotar sus yacimientos. Sólo los mineros antioqueños, en razón de la escasez de indígenas y de su carácter belicoso, se vieron obligados a utilizar masivamente esclavos internados desde Cartagena, el gran puerto de la trata de esclavos. El costosuplementario, agregado al de los abastecimientos que se traían trabajosamente de las haciendas del Nuevo Reino, fue profundizando una crisis estructural de las explotaciones.

La crisis estructural resultaba de que cualquier incremento en la productividad, tanto en minas como en haciendas, no podía originarse en avances tecnológicos. La tecnología de las explotaciones mineras se conservó prácticamenteinvariable en el transcurso de la colonia. Gran parte de la tecnología tenía un origen indígena y es muy probable que capitanes africanos de cuadrilla hayan aportado las innovaciones más significativas. Es característico que las herramientas, muy rudimentarias (barras y almocafres), ni siquiera bastaran para proveer a una cuadrilla entera de esclavos debido a la escasez y a los preciosprohibitivos del hierro.

Cualquier incremento de la productividad global no podía depender, así, de un aumento de la productividad per cápita, sino más bien del hallazgo de nuevos yacimientos con una gran riqueza superficial y del aumento constante de la mano de obra. En ambos casos la tendencia al agotamiento producía una curva muy regular en todos los distritos mineros. El hallazgo inicial incitaba ala compra de esclavos, generalmente a plazo, cuyo trabajo permitía incrementar rápidamente la cuadrilla y los niveles de producción. Al llegar a un tope a partir del cual el proceso parecía invertirse, se hacían innecesarios más y más esclavos. Naturalmente, éstos podían desplazarse a otros yacimientos. El hecho de que el primer ciclo del oro pudiera prolongarse por un período de setenta años (conun techo entre 1590 y 1600) obedecía al desplazamiento sucesivo de las cuadrillas en diferentes frentes, de tal manera que la curva global era el resultado combinado de las sucesivas fronteras.

El agotamiento del primer ciclo se vio dramatizado por la diezma paralela de la población indígena. La formación de haciendas en las altiplanicies estuvo asociada en cierta medida con el auge de este...
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