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¿Qué es La Salud Ambiental?
La salud ambiental es el área de la ciencia que estudia cómo el medio ambiente afecta a la salud y la enfermedad humanas. En este contexto “medio ambiente” se refiere a los componentes del ambiente natural, como el aire, el agua y el suelo, y también a todas las características físicas, químicas y sociales de nuestro entorno. El medio ambiente hecho por el hombre, o“construido”, incluye a las estructuras físicas donde la gente vive y trabaja, como las casas, oficinas, escuelas, granjas y fábricas, así como también a los sistemas comunitarios como las carreteras y los sistemas de transporte, prácticas de uso de la tierra y manejo de los desechos. Las consecuencias de la alteración del medio ambiente natural, como la contaminación del aire, también son parte delmedio ambiente hecho por el hombre. El medio ambiente social abarca factores del estilo de vida, como la dieta, el ejercicio, el estatus socioeconómico, y otras influencias sociales que pueden afectar a la salud.

¿Cómo pueden afectar a la salud los factores del medio ambiente? La interacción del medio ambiente con el material genético de una persona puede alterar el balance entre salud yenfermedad. Los científicos han aprendido que si bien la genética juega un papel importante, a menudo un factor presente en el medio ambiente desencadena el desarrollo de una enfermedad. Esta interacción entre la genética y el medio ambiente también es afectada por la edad y el género de una persona.
Por ejemplo, varios genes se asocian con la enfermedad de Parkinson. Estudios de investigación apoyados porel Instituto Nacional de las Ciencias de la Salud Ambiental (NIEHS, por sus siglas
PO BOX 12233 Research Triangle Park, NC 27709 Phone: 919.541.3345 http://www.niehs.nih.gov

Medio ambiente = medio ambiente natural + medio ambiente hecho por el hombre o “construido” + medio ambiente social. en inglés) muestran que el efecto del medio ambiente es más significativo entre aquellos adultos mayoresque desarrollan la enfermedad después de los 50 años de edad. Estudios realizados en gemelos sugieren que, en personas genéticamente susceptibles a la enfermedad de Parkinson, factores presentes en el medio ambiente podrían desencadenar la enfermedad. En un estudio realizado con 14.000 hermanos gemelos, se encontró que en 325 pares de gemelos uno de los hermanos tenía signos de enfermedad deParkinson, mientras que en sólo 7 pares de hermanos ambos gemelos padecían de la enfermedad1. Como parte de la iniciativa de investigación sobre salud infantil, el NIEHS apoyó un estudio a largo plazo sobre cómo los contaminantes presentes en el aire afectan el desarrollo de la función pulmonar en los niños.

November 2005

El estudio consistió en la evaluación anual de la función pulmonar de1.759 niños del sur de California, durante su desarrollo entre 10 y 18 años de edad. Al mismo tiempo se comparó el nivel de contaminantes presentes en el aire en las distintas áreas habitacionales. Los niños provenientes de áreas con altos niveles de contaminantes en el aire presentaron una función pulmonar reducida en comparación a los niños provenientes de comunidades con menores niveles decontaminación. Niños con reducido desarrollo pulmonar pueden estar predispuestos al desarrollo de enfermedades pulmonares más tarde en su vida2.

la exposición a agentes ambientales durante largos períodos y los desórdenes cerebrales degenerativos. Por ejemplo, recientemente se ha descubierto una proteína llamada transtiretina (del inglés “transthyretin”), la cual protege a las células cerebrales de losefectos tóxicos del beta-amiloide, una proteína que daña las neuronas en la enfermedad de Alzheimer. Esta investigación puede conducir al desarrollo de mejores terapias para el tratamiento y, tal vez, a la prevención de esta enfermedad devastadora.

¿Cómo contribuye el NIEHS a promover la salud y prevenir la enfermedad? El NIEHS identifica áreas de la salud ambiental que necesitan ser...
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