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ComercioExterior, vol. 51, núm. 1, México, enero de 2001
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El neoinstitucionalismo,
una revolución
del pensamiento económico
José Ayala Espino
Juan González García
Profesores,respectivamente, de la Facultad de Economía de la Universidad Nacional Autónomade México  y de la Universidadde Colima .
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Presentación
En los últimos 25años el pensamiento económico dominante ha comenzadoa ser desafiadopor nuevos desarrollos teóricos que buscan una comprensión másamplia de los fenómenos económicos. Por ejemplo, en los añosrecientes la economía se ha vuelto a preocupar por estudiar los procesos económicosen un entorno más amplio, poniendo el acento en las relaciones entre economíay política, entre economía y sociedad e incluso entre economíay cultura. Estos desarrollos permiteniluminar, desde una nueva perspectiva, áreasde estudio de la economía, desconocidas y promisorias, que simplemente habíansido despreciadas por la arrogancia monista del pensamiento económico convencional.Entre estos desarrollos destacan, por ejemplo, la nueva economía política,la elección pública, la economía pública, la economíaevolucionista y, por supuesto, la misma economía neoinstitucionalista;estasescuelas económicas han tenido una rica interacción y un significativoavance en apenas los últimos 20 años.
En este renacimiento intelectualhabría que colocar la importante y, en más de un sentido, revolucionariaobra de Douglass C. North. Sus contribuciones a la evolución del pensamientoeconómico son muchas; sin embargo, la más relevante fue su idea deintroducir el papel de las institucionesy, especialmente, del cambio institucionalen el desempeño económico. D.C. North ha sido uno de los impulsoresmás decisivos de la cliometría, es decir, la aplicación de lastécnicas cuantitativas y de la teoría económica al entendimientode los fenómenos históricos de largo plazo. Su propósito hasido volver más rigurosa la comprensión de la historia, no sóloa la luz de la historiografía tradicional odel uso de las fuentes documentales,sino sobre todo de la medición y cuantificación de los fenómenoshistóricos. North también ha explorado las ciencias de la conductarelacionadas con las decisiones y elecciones de los agentes económicos; dehecho, por sus contribuciones cuenta con el reconocimiento de los estudiosos de lasociobiología, pues ha puesto el acento en la necesidad de introducir lacapacidadhumana para aprender. Algunos de los exponentes de la nueva economía políticahan admitido que North es uno de sus contribuyentes más destacados. Los ejemplospodrían extenderse a otros campos, pero bastaría decir que los politólogosreconocen en North una influencia refrescante y renovadora en su campo de estudio.1En la actualidad, algunos de los más prominentes economistas neoclásicoshanreconocido ampliamente el papel de las instituciones, cuando apenas hace unospocos años lo negaban de manera categórica.2
Aunque todavía hay algunosacadémicos, por ejemplo Milton Friedman, que argumentan que las institucionesno desempeñan ningún papel relevante para explicar el comportamientode los agentes en la economía, el crecimiento económico o la formaciónde la política económica, el nuevoconsenso es que las institucionessí influyen decisivamente en los resultados a los cuales puede llegar unaeconomía. Sin embargo, con sabia humildad North ha señalado que lapregunta abierta no es si las instituciones importan, sino cómo y cuándoes que ellas importan. En ciertas circunstancias las instituciones tienen un papelrelevante, pero en otras no tienen demasiada importancia. Las mismasinstitucionespueden afectar los resultados económicos de modo muy diferente, dependiendode las condiciones externas; por ejemplo, la cultura, los valores, las organizaciones,etcétera. Entonces, el reto, para una teoría no dogmática, esanalizar la relación entre instituciones y economía para mejorar nuestracomprensión de cuándo y cómo las instituciones afectan el desempeñoeconómico. North ha señalado que...
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