Mercurio

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EL MERCURIO EN LOS ANIMALES
1. COMO SE EXPONEN LOS ANIMALES AL MERCURIO
El mercurio en la atmósfera es eventualmente depositado en la superficie terrestre sea a través de la deposición seca o mojada (lluvia o nieve). Cuando el mercurio cae del aire o efluye de la tierra al agua, los microorganismos y sedimentos convierten una porción del mercurio en mercurio metílico, una forma altamente tóxicadel mercurio.
Los organismos pequeños ingieren el mercurio a medida que se alimentan. Mientras los animales de mayor escala en la cadena alimenticia se alimentan de los organismos más pequeños, ellos también ingieren el mercurio metílico. A medida que este proceso, conocido como la bioacumulación continúa, los niveles de mercurio aumentan a medida que avanza en la cadena alimenticia. Los pecesque están en la parte superior de la cadena alimenticia, como los tiburones y los peces espada, tienen mayores concentraciones de mercurio que aquellos en la parte inferior de la cadena alimenticia. Esto ocurre en los peces tanto de agua salada como de agua dulce. Las personas y los animales silvestres se exponen cuando se alimentan de los pescados y mariscos que contienen mercurio metílico.
1.1.MERCURIO PRESENTE EN LAS AVES Y OTROS ANIMALES SILVESTRES

El metilmercurio es una toxina que ataca el sistema nervioso central, y los riñones son los órganos más vulnerables ante el mercurio inorgánico. En el conocido caso de Minamata, Japón, ya se observaban efectos neurológicos graves en animales antes de haber reconocido el envenenamiento de personas: las aves experimentaban muchasdificultades para volar, y presentaban otras conductas muy anormales. También se atribuyen al mercurio efectos significativos en la reproducción, y el
metilmercurio representa un riesgo especial para los fetos en desarrollo pues penetra con facilidad la
barrera placentaria y puede dañar el sistema nervioso en desarrollo.
En las aves, los efectos perjudiciales del mercurio en la reproducción puedendarse incluso en concentraciones que no pasan de 0,05 a 2,0 mg/kg (peso húmedo) en huevos. Los huevos de ciertas
especies canadienses ya se encuentran dentro de este registro, y hay concentraciones en los huevos de otras especies canadienses que siguen aumentando y se acercan a estos niveles.
Durante los últimos 25 años se han duplicado e incluso cuadruplicado los niveles de mercurio en focasanilladas y belugas de algunas áreas del Ártico canadiense y Groenlandia. En aguas más cálidas los mamíferos marinos depredadores también pueden estar en riesgo. Un estudio de la población de delfines jorobados en Hong Kong determinó que el mercurio es un peligro particular para la salud, más que otros metales pesados.

1.2. MERCURIO EN LOS PESCADOS
El mercurio empieza a viajar a través de lacadena alimenticia cuando los peces grandes se comen a los peces pequeños contaminados. En lugar de disolverse o desintegrarse, el mercurio se acumula a niveles siempre ascendentes.
Los peces y los mamíferos marinos son las fuentes principales, sobre todo de compuestos de metilmercurio (70-90% o más del total). Las concentraciones normales de mercurio en tejidos comestibles de diversas especies depeces abarcan una amplia gama, generalmente entre 0,05 y 1,400 mg/kg de peso fresco húmedo, dependiendo de factores tales como el pH y el potencial redox del agua, y la especie, edad y tamaño del pez (véanse las secciones 4.4 y 4.5). Los peces depredadores grandes, como la caballa gigante (carite lucio), lucio, tiburón, pez espada, lucioperca americana, barracuda, espadilla y marlín, así, como lasfocas y ballenas dentadas, contienen las concentraciones medias más altas. Si bien el atún grande en general tiene niveles de mercurio similares a los de otros peces depredadores grandes, los datos indican que los niveles que generalmente se observan en el atún enlatado son sustancialmente menores. La razón es que el atún que actualmente se utiliza para conserva es de tamaño más pequeño.

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