Plantas medicinales: ecología y economía

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PLANTAS MEDICINALES: ECOLOGÍA Y ECONOMÍA

"Hoy muchas especies de plantas medicinales están en fase de extinción o pérdida genética severa pero la información detallada es insuficiente. Para la mayoría de las especies amenazadas ninguna acción de conservación ha sido tomada y en la mayoría de los países no hay aún un inventario completo de plantas medicinales. Muchos de los conocimientos de suuso está en manos de las sociedades tradicionales cuya existencia también está amenazada." (Akerele, Heywood, Synge, 1991)

Germán Zuluaga R.1

MD. Director del Grupo de Estudios en Sistemas Tradicionales de Salud, Universidad del Rosario, Marzo de 1994

INTRODUCCION: La profunda crisis ecológica vivida por el hombre en pleno siglo XX ha llevado a la necesidad de proponer una estrategiamundial de conservación, la cual está siendo acogida por los gobiernos de casi todos los países del mundo y adelantada, sobre todo, por las distintas organizaciones ecológicas no gubernamentales. Esta estrategia ha considerado dos puntos fundamentales: la conservación de la biodiversidad del planeta y la propuesta de un desarrollo sostenible. La biodiversidad incluye, de manera global, los recursosde los reinos vegetal y animal; una de las tareas urgentes consiste en la realización de inventarios de estos recursos en todos los países. Sin embargo, algunos aspectos atraen una atención más urgente; es el caso de las selvas tropicales, consideradas hoy como ecosistemas fundamentales para la estabilidad de la vida del planeta. Uno de los capítulos que ha pasado más desapercibido en estaestrategia mundial de conservación es el relacionado con las plantas medicinales, a pesar de los recientes llamados de la Unión Internacional de Conservación (IUCN), la Organización Mundial de la Salud (OMS) y del Fondo Mundial para la Vida Silvestre (WWF). Colombia, en particular, desconoce este tema, no obstante ser el segundo país del mundo en biodiversidad y tener vigente una medicina tradicional-legado de las culturas española, negra e indígena- en la que las plantas medicinales ocupan el lugar más importante. El presente documento se ofrece como una advertencia para que todas las instituciones del país emprendan una labor urgente de conservación de las plantas medicinales, llamadas, en el umbral del tercer milenio, a ocupar nuevamente un papel importante en la ecología y en la salud humana.1. PLANTAS MEDICINALES Y ECOLOGIA Entre las múltiples posibilidades de investigación y aplicación de programas con plantas medicinales se destaca recientemente el capítulo de la conservación de los recursos naturales y la ecología; todavía son pocos los trabajos en este sentido, y podemos mencionar las continuas exhortaciones del doctor Richard Evans Schultes, director del Museo de Harvard yfundador de la etnobotánica en Colombia, acerca de la importancia de la conservación de la selva amazónica y de las culturas que allí habitan, como portadoras del conocimiento de muchas sustancias medicinales útiles para la humanidad; Marc Plotkin en Conservation International (1988), Michael Balick en el New York Botanical Garden (1992) o Elizabeth Lawrence en Rainforest Alliance (1992) empiezan acoordinar trabajos de conservación en selvas tropicales con plantas medicinales. En Colombia, Lucía Atehortúa (1992), directora del Programa "Flora de Antioquia", hace también un llamado a la comunidad científica para que se emprendan campañas de conservación dirigidas a conservar y establecer bancos de germoplasma in situ y ex situ de plantas medicinales, en sintonía con la Declaración deLivingstone.

Aunque falta todavía un marco teórico sólido que sustente la importancia de este tipo de trabajos podemos desde ya indicar algunas justificaciones preliminares (Zuluaga, 1993). Con el conocimiento de los ecosistemas y una visión más integral de la naturaleza y del lugar que en ella ocupa el hombre, se ha llegado a la conclusión de que la salud humana depende en gran parte de los recursos...
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