Propiedades de los opalos (opalo de fuego mexicano- opalo de fuego australiano)

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  • Publicado : 14 de octubre de 2010
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Introduccion
El ópalo de fuego es una de las gemas mas hermosas del mundo, sus principales minas se encuentran en mexico, australia y gales. Pero, ¿qué es un ópalo? ¿cuáles son sus características fisicas? ¿a qué se debe ese arcoíris o fuego tan singular de los opalos?

En términos científicos el ópalo es un sílice hidratado, una especie de gel mineral formado de partículas de sílice conagua solidificadas por la acción de algún catalizador natural. Si bien algunos bancos opalíferos como los de australia tienen un origen sedimentario, la mayoría, incluidos los mexicanos, son volcánicos. De acuerdo con esta teoría, durante el movimiento de las placas continentales del planeta durante la última orogenia, los oceános prehistóricos que por entonces cubrían el centro del país se retiraronpoco a poco dando paso a tierra firme y a una creciente actividad volcánica. Cuando el magma emergió del centro de la tierra, lo hizo en diferentes momentos y fue creando capas de lava que se mezclaron con agua y dieron origen a pequeños mantos del mencionado gel mineral.

Al endurecerse y convertirse en roca madre cada una de estas capas, se formaron burbujas de aire entre ellas, algunas delas cuales se llenaron del sílice hidratado, acuoso, propio de la mezcla del magma con el agua de los paleo-oceános; tras la acción catalizadora de las tormentas eléctricas y las posteriores glaciaciones de la era geológica, el gel de sílice hidratado se solidificó para dar paso a las variedades de ópalo que hoy se encuentran en las pocas zonas opalíferas del mundo.

Con todo, la estructuramolecular de los ópalos, sea de orígen volcánico o sedimentario, es la misma: sio2 + h2o, sílice hidratado y endurecido por catalizadores naturales.
Propiedades Generales
Fórmula química
SiO2•nH2O
Grupo
de la Sílice

Clase
Silicatos

Subclase
Tectosilicatos

Dureza
7 en la escala de Mohs

Densidad
2,65 g/cm³
Composición
Sílice pura con una concentración de agua que varia de un 4% aun 9%, hasta un 20%
Etimología
Del latín opalus y del griego opalios, que a su a su vez viene del sánscrito upala, cuyo significado es piedra preciosa.

Dureza y transparencia

¿en qué radican las diferencias de dureza, transparencia, color y tipo de iridiscencia en cada una de las variedades? Por una parte, en el porcentaje de hidratación de cada una, por lo que de acuerdo con elporcentaje de agua –fluctuante de 3 a 13%– varía la transparencia y dureza de la gema: entre más agua será más opaca y suave, y entre menos agua más dura y transparente. En la escala de mohs la dureza puede variar de cinco a 6.5, medida en la que los mexicanos ocupan el primer lugar.

El color responde a la presencia de uno o varios minerales en la molécula de sílice hidratado, como el hierro, que endependencia del porcentaje incluido torna a la gema de ligeros tonos amarillos hasta rojos intensos, como en los llamados ópalos de fuego mexicanos; por su parte, el cobre los vuelve verduzcos, mientras que el níquel los hace azulados. Puede haber combinaciones entre estos minerales, lo cual da lugar a una gama de coloraciones que caracterizan cada variedad.

Quizá lo que mejor identifica a estagema es la presencia del fenómeno de difracción multicolor llamado iridiscencia, que no debe confundirse con la opalescencia. Esta maravillosa propiedad se debe a que en algunos ópalos el sílice acuoso, constituido de microscópicos cristales esféricos llamados lepísferas, se agrietó antes de solidificarse por completo hace miles de años. En dichas fracturas las lepísferas se reordenaron de manerairregular provocando delgadísimas películas en las que la luz blanca se difracta y transforma en el iridiscente espectro multicolor que se nos presenta mediante ”flashazos” al observar un ópalo en ciertos ángulos bajo la luz solar o blanca.

De leche, de agua y de fuego...

Entre las variantes descritas hay varios tipos de gemas:

ópalo noble. Conocido también como blanco, de leche o...
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