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Enfermedades causadas por amebas de vida libre
Dr. Carlos Torres Viera
Dr. Eduardo Gotuzzo
Introducción
Las enfermedades causadas por amebas de vida libre en humanos han sido reconocidas por más
de 35 años, cuando Malcolm Fowler y Rodney F. Carter reportaron los primeros cuatro casos
humanos de meningoencefalitis producidas por estos microorganismos (1). Sin embargo, son
identificadas cadavez con más frecuencia, no sólo como causantes de enfermedad en
inmunosuprimidos, sino también en huéspedes sanos, por lo que podrían considerarse entre las
llamadas enfermedades emergentes, y por lo tanto, son de mucho interés, no sólo para el médico
generalista, sino también para el especialista y, como veremos más adelante debido a la
frecuencia de lesiones dérmicas y nasales, muyespecialmente para el otorrinolaringólogo.
Las amebas de vida libre se denominan de esa manera porque, aunque son capaces de vivir como
parasitos también pueden hacerlo como organismos de vida libre. Ellas pertenecen a la superclase
Rhizopodea, existiendo 3 géneros de amebas de vida libre asociadas a enfermedad en humanos:
Naegleria, Acanthamoeba y la más recientemente identificada Balamuthia (antesconocida como
Leptomyxid ). Aunque diversas especies pertenecientes al genero Acanthamoeba son capaces de
producir enfermedad (A. castellanii, A. culbertsoni, A. polyphaga, etc.) sólo una especie de cada
una de los otros dos géneros: Naegleria fowlery en el género Naegleria y Balamuthia Mandrillaris,
en el género Balamuthia han sido identificadas como causantes de enfermedad en humanos (2, 3).Ecología
Las amebas de vida libre del genero Naegleria y Acanthamoeba han sido identificadas en
distribuciones amplias alrededor del mundo, y se han aislado de diversos materiales tales como:
agua de rí o, piscinas, tierra, agua mineral, unidades de aire acondicionado, equipos de diálisis,
lentes de contactos e incluso de las secreciones nasales y exudados faríngeos de pacientes conenfermedades respiratorias, pero también de pacientes sanos (4). Acanthamoeba spp. ha sido
aislada igualmente de medios de cultivos bacterianos, fúngicos y de células mamarias y se ha
determinado que pueden contener Legionellas y mycobacterias en su interior (5).
Balamuthia, por su parte, no ha sido aislada del medio ambiente y sólo se ha identificado en
especímenes de biopsias o autopsias (3,6).Manifestaciones Clínicas
Las enfermedades producidas por las amebas de vida libre son de tres tipos: meningoencefalitis
primaria amebiana, encefalitis granulomatosa amebiana y queratitis.
La meningoencefalitis primaria amibiana es producida por Naegleria fowleri y ocurre de manera
más típica en niños y adultos jóvenes, los cuales con frecuencia tienen el antecedente de haberse
bañado en piscinaso lagos (4). El periodo de incubación se calcula entre uno y quince días. Su
curso es rápidamente fatal, presentándose el fallecimiento de la gran mayoría de los pacientes en
la primera semana después del inicio de los síntomas (6). Las manifestaciones clínicas de la
enfermedad son las de una meningoencefalitis con fiebre, cefalea intensa, náuseas vómitos, y
signos de irritación meníngea. Secontinúa con confusión, irritabilidad, episodios convulsivos,
déficits neurológicos focales y coma (4). Se considera que la vía de penetración de la ameba es a
través de la mucosa nasal y la lámina cribiforme, siguiendo el trayecto de los nervios olfatorios
hasta llegar al cerebro en donde invade los bulbos olfatorios en primer termino y luego las regiones
más posteriores del cerebro (6).
Laencefalitis granulomatosa amibiana producida por la infección con Acanthamoeba spp. o
Balamuthia mandrillaris, por el contrario se caracteriza por un curso clínico insidioso, prolongado
pero igualmente fatal (8). Las características clínicas corresponden a las de lesiones de ocupación
de espacio intracerebrales con convulsiones y déficit focales, tales como: hemiparesia y lesiones
de pares...
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