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En 1988 Robert Herman, Siamak Ardekani2, y Jesse Ausubel comenzaron a definir de manera preliminar el concepto de Desmaterialización. En su forma más simple se consideró como el decrecimiento en el tiempo de la cantidad usada de materiales en la industria y productos terminados. Más ampliamente hace referencia a la absoluta o relativa reducción en la cantidad de materiales requeridos para proveerfunciones económicas. Es decir, la desmaterialización como concepto se relaciona directamente con los tres casos donde se manifiesta la productividad.

Por otro lado la relación de la desmaterialización con la conservación del medio
ambiente es innegable. Reducir la intensidad en el uso de materiales
necesariamente reduce el volumen de desechos generados y aun más se mejora
la eficienciamisma de los procesos. A su vez se reduce la exposición a materiales
y desechos tóxicos y peligrosos, se conservan paisajes y se ahorran inventarios
planetarios de recursos naturales no renovables como los combustibles fósiles,
árboles, agua y minerales; y reduce la demanda sobre los recursos renovables. De
hecho una desmaterialización a largo plazo puede sostener la economía en un
modelo deDesarrollo Sostenible.

Según la visión del Wuppertal Institute la desmaterialización se hace mediante la
reducción del flujo de materia en la economía para mantener la capacidad de
asimilación del ecosistema (Planetario, regional y/o local) a niveles tolerables. La
estrategia de desmaterialización se manifiesta directamente en la reducción de
entradas de materias primas a las cadenasproductivas de bienes y servicios y la
reducción de salidas de desechos y sustancias tóxicas al medio ambiente. En un
sentido amplio los bienes, a diferencia de los servicios, son desechos en potencia,
simplemente poseen una vida útil, luego de la cual serán liberados al medio
ambiente presionando la capacidad de asimilación y generando costos a la
economía para su disposición y tratamiento.

Ahorabien, el nivel de tolerancia y la capacidad de asimilación son terrenos de los biólogos mientras el cálculo de las externalidades por no respetar estos límites, esta a cargo de los economistas. Cada vez más, las empresas están desarrollando formas de sustituir flujos de materia por flujos de conocimiento. Otra ruta hacia la desmaterialización es la comercialización de productos adaptados a lasnecesidades de los clientes: se producen menos residuos cuando no se producen los recursos que un consumidor no quiere.

LA FALACIA DE LA DESMATERIALIZACIÓN PARCIAL
La desmaterialización de la producción es una realidad. Ciertos productos, como los computadores personales, teléfonos celulares y en general los artículos producidos por la industria electrónica se han vuelto más ligeros y pequeños,en un proceso que consume cada vez menos materia y energía para la producción y distribución unitaria de cada artículo. Este es un proceso donde se aumenta la productividad y se basa en la capacidad de innovación de los productores. Si embargo este aparente progreso de la ciencia y del sistema productivo parece no tener efectos a largo plazo en la sostenibilidad de la economía ya sea local oplanetaria. Un caso dramático es el consumo de papel, en una sociedad en que la tendencia es a un mundo “on-line” donde se tiende al menor uso de papel, Estados Unidos con todos sus avances de redes e Internet hoy usa el doble de papel que los usado en 1950, en promedio un kilo por persona día . En la Figura3 se aprecia esta tendencia para la economía estadounidense.
Como afirma SCHMIDT-BLEEK (2000), para ejemplarizar esta idea del consumo intensivo y la necesidad de separar la tendencia que une el uso de los recursos con la producción de bienes y servicios; se estima que hoy día, más de 100 millones de empresas producen alrededor de seis millones de productos diferentes en el mundo entero, y quizás diez veces más en servicios cada día. Estos productos y servicios cambian de manera...
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