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EL CHOCOLATE, UN PLACER SALUDABLE
CHOCOLATE, A HEALTHY PLEASURE
 
Alfonso Valenzuela B.
Laboratorio de Lípidos y Antioxidantes. Instituto de Nutrición y Tecnología de los Alimentos (INTA), Universidad de Chile.
Dirección para Correspondencia :
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RESUMEN
El cacao, que se obtiene de la almendra del árbol del cacao, fue utilizado durante cientos de años por los indígenas sudamericanos enla preparación de una bebida amarga, que los europeos modificaron en su preparación y composición, hasta originar lo que hoy se conoce como el chocolate, en sus variedades negro (u oscuro), con leche, y blanco. De ellos el más interesante es el chocolate negro, debido a su alto contenido de los flavanoles epicatequina, catequina y procianidinas. Se ha demostrado que estos flavanoles ejercenpoderosos efectos antioxidantes al inhibir la oxidación de las LDL, además de producir una disminución de la agregación plaquetaria y de la presión arterial. El chocolate negro contiene una alta cantidad de flavanoles, por lo cual su consumo se asocia a una protección de la salud cardiovascular y a otras patologías. El efecto antioxidante y cardioprotector del chocolate ha sido demostrado en numerososprotocolos experimentales y estudios clínicos y epidemiológicos. El presente trabajo, actualiza el conocimiento sobre el chocolate y sus beneficios en la salud.
Palabras clave: Chocolate, antioxidantes, flavanoles, salud cardiovascular.
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ABSTRACT
Cocoa, which is obtained from the beans of the cocoa tree, was used hundred of years ago by the South America indigenous population for thepreparation of a strong and bitter beverage. Later, the Europeans modified the preparation and composition of this beverage to develop what we now know as chocolate, presently produced as black (or dark) chocolate, milk chocolate, or white chocolate. From these products, black chocolate is the most interesting, because of its high content of the flavanols epicatechin, catechin and procyanidins. Theseflavanols exhibit strong antioxidant activity inhibiting LDL oxidation, platelet adhesion and reducing arterial pressure. Consumption of black chocolate containing a high amount of flavanols is associated with beneficial effects in cardiovascular health and other diseases were oxidative process are involved, demonstrated in a number of experimental, clinical, and epidemiological studies. Thepresent review summarizes the state of the art about the health benefits of chocolate consumption.
Key words: Chocolate, antioxidants, flavanols, cardiovascular health.
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INTRODUCCIÓN, HISTORIA DEL CHOCOLATE
Chocolate deriva de la palabra azteca «xocolatl», cuyo significado es «agua espumosa», denominación que era utilizada por los Olmecas (1500- 400 A.C.), por los Aztecas (1400 A.C.), yposteriormente por los Mayas (600 A. C.) (1) para identificar una bebida amarga, de fuerte sabor, y de gran valor energético. La historia relata que el emperador azteca Moctezuma agasajó, en 1520, a Hernán Cortés y a sus soldados con xocolatl. El español comprobó que sus tropas podían soportar todo un día de marcha forzada consumiendo solo un vaso de xocoaltl. Moctezuma creía que el conquistadorespañol era la reencarnación de Quetzacoalt, el Dios-Rey tolteca, y por tal motivo le obsequió la plantación real de cacao de Manialtepec, la que Cortés aprovechó muy bien, ya que estableció con los indígenas el intercambio de las avellanas del árbol del cacao por oro.
Esta es, quizás, una de las primeras formas de cómo los europeos conquistadores comenzaron a despojar de sus riquezas a los habitantesdel nuevo mundo. Sin embargo, es meritorio destacar que la historia atribuye a Hernán Cortés el haber sido el primer europeo en reconocer el enorme potencial económico del cacao como alimento y como una forma de moneda. En realidad, el primer europeo que tuvo contacto con el cacao fue Cristóbal Colón, quien en su cuarto viaje a América en 1502, en una breve escala de viaje en lo que ahora es...
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