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La evolució n de los lepid osaunos

Lagartos, serpientes y esfenodontes integran el grupo de los lepidosaurios,
cuyo origen se retrotrae más allá de los dinosaurios.
La evolución de los lepidosaurios en el hemisferio septentrional
tuvo un curso distinto del seguido en el austral

Sebastián Apesteguía

as aves se inscriben entre los dino sauri os . Y los di­ nosaurios entre los reptiles. Co nsiderados en su co njunto, los reptiles integr an el grupo que aport a mayor diversidad a los vertebrados terr estres. Existen unas 15.400 es pec ies vivas y nurnerosísi­ mas fósiles. Entre los reptiles vivos , son los lepid osaurios uno de los gru pos más ampli os. Por su anatomía pert ene cen

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al tipo de reptil es di ápsid os, cuyos cráneos poseen elos barra s óse as y dosventanas a cada lado para el paso de la musculatu ra masticator ia. La historia de los lep idosauri os se puede rastrea r hasta principi os del Triásico, hace unos 250 mill ones de años, cuando los se res vivos em­ pezaban a reponerse de uno de los episo dios de extinció n más terribles, el de la transición del Pérrnic o al Triásico.

Antes de que los di nosa urios se adueñaran de los ecos istemasterres­ tres, los lepidosau ri o s ya iban po­ blando el antiguo superco ntinente de Pangea, donde se incrementó la diver­ sidad de sus especies y la amplit ud de sus adapta ciones y rasgos anató­ micos. El linaje de los lepido saurio s proviene de precu rsores paleozoico s, entre los que hubo formas corredo ras, como Po/iguana y Sauros ternon, y planeadoras, co mo Kuehneosaurus e Icarosauru s . Sinembargo, los hitos princip ales de la histor ia de los lepi­ dosaurios tuvieron lugar con posterio­ ridad a la extinción penno-tri ásica , a principios de la era Mesozoica coin­ cid ió con el orige n de mamíferos, dinosaurios y tortu gas (el Mesozoico abarcó desde hace 65 hasta hace unos 250 millones de años) . Los Le pidos auria se dividen en dos linaj es principales: los esfenod ontes oSphenodontia, muy num erosos en­ tre el Triásico y mediados de la era Mesozoica, y los esca mado s o Sq ua­ mata, los lagartos y serpient.es , cuyo
1. LOS PRIOESFENOOONTES, lepidosaurios de un metro de largo, vivieron en la Patagonia argentina durante los inicios del Cretácico Tardfo. Como su pariente el tuatara de Nueva Zelanda, pose ían un pico cortante e hileras dentarias dobles en el paladar.

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INVESTIGACiÓN y CIENCI A, abril, 2007

2. LOS AMNIOT AS, los vertebrados mejor adaptados a la vida terrestre, nos dividimos por parentesco en varios grupos naturales; los principales, los sinápsidns [qua incluyen a los mamíferos} y los reptiles. Entre los reptiles la mayor división se da entre los an ápsidus y los diápsidos, que a su vez se dividen enarcosaurios Icocodrilos y dinosauriosl y los lepidosaurios (esfenodontes y escamados).

registro fósi l se ini cia a prin cipi os de l J urásico y abarca desde e ntonces parte sustantiva de los vertebrados terrestres.

Esfenodontes
Los esfenodo ntes co nstituye n un gru ­ po de reptil es de as pec to primitivo, e mpa re nta dos co n los lagartos. Se origi naro n durant e e l pe ríodo Triá­ sico, aco mie nzos de la "era de los Dinosauri os", hace unos 240 mill o­ nes de años. Só lo sobrevive e l "tuata ­ ra" tSphenodoni, en redu cido númer o y co n dos es pec ies , S. pu nct atu s y S. g untheri, res tri ng idas al archi­ piél ago de N ueva Ze la nda . Por su ca rácte r de "fósi l VIv iente" y su ana­ tom ía poco especia liza da co nstituye la referencia ob liga da e n ana tomía co mpa radade los rep tiles, en filo­ ge nia y en evolució n inicial de los reptiles di ápsi dos. Los es fe no do ntes a bunda ro n e n núm er o y dive rsid ad es pecífica du ­ ran te los pe ríodos inicial y medi o del Mesozoi co . Sus rest os fósil es se han hall ado e n rocas del Triá­ sico Medio (hace entre unos 230 y 245 mill on es de años) al Jurásico Temprano (hace e ntre unos 175 y 200 mill ones de...
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