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Medicina Universitaria 2008;10(41):255-64

Artículo especial La investigación médica en seres humanos
Ruy Pérez Tamayo*

L

a investigación médica en seres humanos puede enfocarse de distintas maneras, pero este ensayo se restringe sólo a tres aspectos que son: una breve introducción histórica, un examen de las leyes actuales sobre el tema y un repaso de dos puntos de la éticacontemporánea sobre su actividad práctica. En el resumen histórico se incluye la práctica de las autopsias; en el segundo punto se hace hincapié en el estado actual de la legislación en México, y los dos temas relacionados con la ética abordan exclusivamente el ámbito médico laico. Dada la naturaleza del problema que nos ocupa, los límites entre la ley y la ética profesional no son siempre claros, como tampocolo son entre la éti� ca médica y la ética del médico; sin embargo, conviene intentar delimitar la jurisdicción de cada una de las dos disciplinas mencionadas, la ley y la ética, en vista de que gran parte de la opinión negativa que prevalece entre la población (y también entre algunos médicos) sobre la investigación médica en seres humanos proviene de la confusión de conceptos y valores quepertenecen a campos muy distintos. Empecemos. BREVE INTRODUCCIÓN HISTÓRICA La investigación médica en seres humanos es tan antigua como la medicina, que a su vez surgió al mismo tiempo que nuestra especie, el Homo sapiens. En los albores de la civilización, hace unos 3,000 años, ya se sabía que existían diferentes plantas cuyos efectos benéficos o tóxicos

*

Profesor emérito de la UniversidadNacional Autónoma de México; miembro de El Colegio Nacional y de la Academia Mexicana de la Lengua; jefe del Departamento de Medicina Experimental, Facultad de Medicina, UNAM.

Este artículo debe citarse como: Pérez Tamayo R. La investigación médica en seres humanos. Medicina Universitaria 2008;10(41):255-64. La versión completa de este artículo también está disponible en:www.revistasmedicasmexicanas.com.mx, www.meduconuanl.com.mx

eran conocidos por distintos miembros de la sociedad, chamanes o magos, que los usaban como medicinas para curar a los enfermos o como venenos para eliminar a sus enemigos. Este conocimiento era empírico, es decir, que se generó gracias a observaciones repetidas de que el consumo de cierta planta aliviaba la enfermedad o tal síntoma, o que la administraciónsubrepticia de determinada planta acababa con la vida del animal o del sujeto que la recibía. Cada una de estas observaciones era un experimento realizado en un ser humano, el primero terapéutico y el segundo toxicológico. El uso de animales inició en la prehistoria junto con su domesticación y aprovechamiento para distintas tareas, como carga y transporte, y también como alimento; sin embargo, unanimal enfermo no servía para tales propósitos, por lo que había que curarlo con los medios disponibles y cada vez que esto ocurría se estaba realizando un experimento médico. Es posible que algunos de los fracasos de la experimentación en animales, sobre todo cuando la ingestión de una planta nueva provocaba la muerte, hayan sugerido la posibilidad de usar esa misma planta como veneno para loshumanos. No debe olvidarse que una de las ramas más antiguas de la farmacología es la toxicología, y que durante siglos las medicinas que hacían bien eran muy pocas y se conocían mal, pero en cambio los venenos eran muchos y se conocían muy bien. El caso del rey de Pontos, Mitrídates, es muy conocido por los inmunólogos: cuando las hordas romanas de Pompeyo finalmente derrotaron a su ejército yMitrídates cayó prisionero, el conquistador romano le ofreció una muerte generosa: que se suicidara ingiriendo una dosis letal de alguno de los venenos conocidos en ese tiempo. Pero Mitrídates declinó la oferta, porque desde hacía años tomaba pequeñas cantidades de esos venenos para “protegerse” en contra de algún intento de envenenamiento, y le ofreció su cuello al general romano, quien entonces...
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