Un pueblo escondido y una mina olvidada

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  • Publicado : 7 de noviembre de 2011
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Un pueblo escondido y una mina olvidada

Por Guillermo V. Goldes

Floreció en la época en que la extracción de tungsteno era rentable. Pasó definitivamente al olvido cuando China copó el mercado mundial. Hoy es una aislada meca para el turismo aventura enclavada en las sierras de Córdoba.

La zona es agreste y hace honor a su nombre: Cerro Áspero. Se puede llegar a pie o en vehículos todoterreno. Se encuentra unos 60 km al Oeste de la Central Nuclear de Embalse, provincia de Córdoba, y 20 km el Este de la puntana Villa de Merlo. Las instalaciones de extracción y procesamiento de tungsteno de Pueblo Escondido se encontraban en la confluencia de tres arroyos serranos cuyas aguas eran vitales para el lavado de los minerales, que se extraían sin el uso de productos químicos.

En suépoca de esplendor había en Pueblo Escondido decenas de trabajadores, instalaciones de molienda, concentración y separación de minerales por medios mecánicos, una usina propia, hospital, viviendas para mineros y jefes, teléfono. También un cablecarril de 300 metros de longitud para bajar el mineral hasta la planta y un surtidor de combustibles, entre otras facilidades. Pero no había geólogo. Símineros expertos, muchos traídos de Chile y Bolivia.

Iluminados por el tungsteno

El tungsteno es raro en la corteza terrestre. En la naturaleza no se lo encuentra puro sino combinado con otros elementos, formando dos tipos de minerales llamados scheelita y wolframita. La mina del Cerro Áspero proporcionaba wolframita, que contiene hierro, tungsteno y manganeso. La wolframita tiene color negrocon aspecto y brillo metálico.

De todos los metales, el tungsteno es el que se funde a mayor temperatura, unos 3410 grados Celsius. También es el que requiere de mayor temperatura para evaporarse: 5930 grados. Como comparación, el hierro se funde a 2.100 grados y se evapora a 3.300. Eso explica varios de los usos por los cuales el tungsteno aún es codiciado: la construcción de filamentos delámparas incandescentes, de resistencias eléctricas y electrodos, y de herramientas para corte a altas velocidades, como discos abrasivos y puntas de mechas. Esas aplicaciones generan temperaturas elevadísimas, que se deben soportar sin mella. Una bombita incandescente -de las que ya casi no se comercializan en nuestro País- trabaja a unos 2.900 grados Celsius.

Un poco de historia

El geólogo JorgeSfragulla de la Facultad de Ciencias Exactas, Físicas y Naturales de la Universidad Nacional de Córdoba relata los orígenes de la mina: “El yacimiento fue descubierto en 1894 por Guillermo Bodenbender, uno de los padres fundadores de la geología argentina. Era un geólogo alemán que vino como discípulo de Luis Brackebusch, a quien Sarmiento había traído a la Academia de Ciencias de Córdoba durantesu presidencia. Bondenbender vivió 58 años en Argentina y su obra fue amplísima”

“La mina de Cerro Áspero funcionó desde finales del siglo XIX hasta 1969. Cerró al bajar el precio internacional del tungsteno, mientras al mismo tiempo el mineral de mayor calidad se iba agotando. Pero la sentencia de muerte del yacimiento se dio por la entrada en el mercado mundial del tungsteno de la RepúblicaPopular China, en la década de 1980. En la actualidad, el 85% del tungsteno que utiliza la industria mundial proviene de China, un 5% de Rusia, un 3% de Canadá, y el 7% restante de un puñado de países. La mayor concentración de minas de tungsteno en el Mundo se encuentra en el sureste de China”, agrega Sfragulla. Con un dejo de nostalgia en sus ojos, rememora que cuando visitó Cerro Áspero comoestudiante, las instalaciones estaban ya cerradas, pero aún intactas. Hoy son una ruina.

Antes del aluvión chino, Argentina era exportadora de tungsteno. En esa época, alrededor del 70% de la producción nacional provenía de la zona de Concarán, en San Luis, mientras que el 30% restante se extraía de Córdoba.

En nuestro País el mineral de tungsteno se encuentra dispuesto formando “ojos” de...
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