Arrecifes de coral

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INTRODUCCIÓN

Un mundo fascinante se despliega bajo el mar; es un reino con sus propios colores, leyes y belleza.

Los arrecifes de coral de los mares tropicales constituyen un típico ejemplo, formando la más grandiosa comunidad viviente que puebla los mares; colosal y fantástica creación arquitectónica edificada por unos diminutos y primitivos animales pertenecientes al grupo de loscelenterados o Cnidaria conocidos con el nombre de corales.

Existen aproximadamente 2 500 especies diferentes de ellos que tienen la facultad de extraer carbonato de calcio del agua del mar y elaborar con él esqueletos de piedra caliza para su propia protección.

Los arrecifes de coral se encuentran entre los ecosistemas más productivos y también uno de los más complejos. Destacan por su ampliadiversidad en cuanto a formas de vida se refiere, comparable sólo a los bosques tropicales. Los corales tienen la habilidad de crecer en aguas pobres en nutrientes, aun así proveen albergue para comunidades de algas, peces e invertebrados, en aguas que de otra forma estarían desiertas.

Muchos han descrito los corales como jardines sumergidos de bellos colores.

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1. CARACTERÍSTICAS DELOS ARRECIFES DE CORAL

1.1 ¿QUÉ ES UN ARRECIFE DE CORAL?

Las especies básicas de estas biocenosis son los corales.

Éstos pertenecen al Reino Animal, Filo Cnidario, Clase Anthozoa. Dicha clase tiene tres órdenes: los tetracoralarios, caracterizados por tener la boca rodeada por cuatro tentáculos y que vivieron en el Paleozoico y que en la actualidad han desaparecido; los octocoralarios,provistos de ocho tentáculos, y los hexacoralarios, que tienen seis tentáculos o un múltiplo de seis.

Entre los octocoralarios se encuentran colonias ramificadas cuyo esqueleto interno es duro, pero con el extremo blando, como el "coral rojo" del género Corallium, el "coral azul" Heliopora y algunos gorgoniáceos llamados "abanicos de mar", como el "coral negro".

A los hexacoralariospertenencen los verdaderos formadores de arrecifes coralinos; éstos son del grupo de los madreporanos, que forman un exoesqueleto de carbonato de calcio alrededor del pólipo, que a su vez se encuentra fijo sobre un cáliz.

Son animales sésiles y poseen simetría radial. Son un grupo antiguo, con un registro fósil de más de 50 millones de años. Muchos han descrito los corales como jardines sumergidos debellos colores.

Existen diferentes tipos de corales: los corales blandos o ahermatípicos y los corales duros, mejor conocidos como pétreos o hermatípicos. En los arrecifes del Indo-Pacífico se han identificado hasta 700 especies, mientras que en el Atlántico hay alrededor de 145 especies y en el Caribe se han descrito 60 especies de corales pétreos. En ellos han evolucionado increíblesinteracciones biológicas.

En la subclase Zoantharia, dentro de los hexacoralarios, en el Orden Scleractinia se encuentran los arquitectos del suelo marino, formadores de los arrecifes, los corales hermatípicos. Asociados a estos se encuentran corales blandos o córneos (Subclase Alcyonaria), algunos zoantarios (Subclase Zoantharia) y el coral de fuego, Millepora sp.,(Clase Hydrozoa).

Los arrecifesde coral están formados por muchas especies diferentes de corales duros. Algunas formas son ramificadas, como Acropora palmata (cuerno de alce), Porites porites (coral de dedo) y otras tienen formas masivas, como, Montastrea anularis y Diploria labirynthiformes (coral cerebro). Estas grandes formaciones de piedra caliza son depositadas por organismos vivos durante miles de años. Los organismos vivosestán confinados a la capa superior del arrecife, donde añaden
carbonato de calcio sobre los esqueletos muertos depositado por sus predecesores. Éstos forman el exoesqueleto de carbonato de calcio (CaCO3), para proteger la colonia compuestas de miles de pólipos.

Un pólipo es un animal muy pequeño que se disponen alrededor de un disco oral o boca. Cada pólipo, mide unos pocos milímetros de...
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