Biomasa

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1.0 INTRODUCCIÓN

Cuando se quema gas o gasóleo para calentarse se acumula en la atmósfera carbono del subsuelo profundo, alimentando así el efecto invernadero.
La combustión de biomasa, en cambio, no contribuye al efecto invernadero, porque el carbono que se libera quemando la madera procede de la atmósfera misma y no del subsuelo.

Las biomasas vegetales utilizadas con sistemas modernos yeficaces constituyen una fuente de energía, renovable, ecológica y económica:

•Renovable, porque la producen continuamente los árboles, mientras los otros combustibles están condenados a agotarse (carbón, gasóleo, gas).

•Ecológica respecto a las emisiones de dióxido de carbono a la atmósfera, porque la cantidad emitida en la combustión es la misma que fue absorbida durante su crecimientounos años antes con la fotosíntesis.

•Económica, porque el coste es más bajo que el de los otros combustibles y la producción de biomasas puede aumentarse sin ningún daño para el medio ambiente. En el caso de la biomasa sin elaborar (el serrín, las virutas de madera, astillas, huesos de aceitunas y frutas, cáscara de almendra, piñón, residuos de poda, etc.) el ahorro que se obtiene con respecto alos combustibles fósiles puede llegar al 80%.

A nivel europeo, Francia es el mayor productor europeo de energía generada con biomasa, con 9,19 millones de Teps. (toneladas equivalentes de petróleo) y Finlandia cubre el 50% de sus necesidades de calefacción con energía generada con la biomasa.

Esta energía se ha convertido también en una importante fuente de empleo, con 50.000 personasempleadas en este sector en Francia y 30.000 en Alemania.

2.0 DEFINICIÓN
Biomasa, según el Diccionario de la Real Academia Española, tiene dos definiciones:
1. f. Biol. Materia total de los seres que viven en un lugar determinado, expresada en peso por unidad de área o de volumen.
2. f. Biol. Materia orgánica originada en un proceso biológico, espontáneo o provocado, utilizable como fuentede energía.
La primera acepción se utiliza habitualmente en Ecología. La segunda acepción, más restringida, se refiere a la biomasa 'útil' en términos energéticos: las plantas transforman la energía radiante del Sol en energía química a través de la fotosíntesis, y parte de esa energía química queda almacenada en forma de materia orgánica; la energía química de la biomasa puede recuperarsequemándola directamente o transformándola en combustible.
Un equívoco muy común es confundir 'materia orgánica' con 'materia viva', pero basta considerar un árbol, en el que la mayor parte de la masa está muerta, para deshacer el equívoco; de hecho, es precisamente la biomasa 'muerta' la que en el árbol resulta más útil en términos energéticos.
Otro equívoco muy común es utilizar 'biomasa' comosinónimo de la energía útil que puede extraerse de ella, lo que genera bastante confusión debido a que la relación entre la energía útil y la biomasa es muy variable y depende de innumerables factores. Para empezar, la energía útil puede extraerse por combustión directa de biomasa (madera, excrementos animales, etc.), pero también de la combustión de combustibles obtenidos de ella mediantetransformaciones físicas o químicas (gas metano de los residuos orgánicos, por ejemplo), procesos en los que 'siempre' se pierde algo de la energía útil original. Además, la biomasa puede ser útil directamente como materia orgánica en forma de abono y tratamiento de suelos (por ejemplo, el uso de estiércol o de coberturas vegetales). Y por supuesto no puede olvidarse su utilidad más común: servir de alimento amuy diversos organismos, la humanidad incluida.

3.0 ANTECEDENTES
Desde la Edad Antigua se obtiene carbón vegetal mediante pirólisis, que consiste en la combustión incompleta de biomasa a unos 500 oC con déficit de oxígeno. El humo producido en esa combustión es una mezcla de monóxido y dióxido de carbono, hidrógeno e hidrocarburos ligeros.
La formación de biomasa a partir de la energía...
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