Clase media en la gran bretaña victoriana

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LA CLASE MEDIA EN LA GRAN BRETAÑA VICTORIANA: IDENTIDAD, PODER Y CULTURA, 1837-1901
John K. Walton
Cniversity of Central Lancashire

La Gran Bretaña del reinado de la Reina Victoria conoció cambios sin precedentes en la estructura social de la que fue «Primera Nación Industrial». Entre el gran terrateniente que formó la elite dirigente tradicional y la compleja gradación de trabajadoresasalariados en el campo y, cada vez más, en las ciudades, las clases medias de esta cambiante sociedad crecieron rápidamente en números absolutos y significativamente en su porcentaje respecto al total, engrosando la parte central de la pirámide social, lo que desplazó la vieja simplificación visual de la estructura social como un delgado y elegante obelisco sobre una plataforma. Pero esta afirmaciónoculta una amplia variedad de experiencias, y el desarrollo procedió tanto de la multiplicación de ocupaciones y actividades como también del crecimiento de los bienes en una sociedad desarrollada con una complejidad cada vez mayor. Sobre todo, el crecimiento se concentró en las ocupaciones mercantiles y comerciales. Entre 1851 y 1881 el número de oficinistas, contables y banqueros en Inglaterra yGales pasó de 45.000 a 225.000, y de un 0,5 por ciento de la población ocupada a un 1,9 por ciento. El porcentaje relacionado con el comercio al por mayor o con la venta al por menor creció de un 6,5 a un 7,8 por ciento. Las viejas profesiones (la medicina, la iglesia, el derecho) apenas corrieron parejas con el crecimiento demográfico, aunque el pequeño grupo dedicado a la literatura o lasinvestigaciones científicas se triplicó. Escocia presentaba parámetros similares. Los cálculos sobre el largo período entre 1841 y 1911 confirman estas claras tendencias, si bien los nuevos grupos ocupacionales comenzaban a reclamar un status profesional en términos de respeto y de capacidad adquisitiva, incluyéndose entre ellos a grupos dinámicos como ingenieHisToria COlI/l'lllpOrÚllea

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ros civiles, maestros y músicos, aunque las pretensiones de numerosos miembros de los dos últimos grupos citados de alcanzar una posición profesional desahogada fueran más débiles. Las categorías profesionales usadas por el censo, y las convenciones adoptadas para clasificar y calcular, cambiaron considerablemente con el tiempo, y podemos solamente confiar en lasevaluaciones que reflejen magnitudes amplias. En cualquier caso el importante crecimiento de las capas medias es confirmado por la acusada tendencia alcista en el empleo de sirvientes domésticos, especialmente en las décadas centrales del reinado. Entre 1851 y 1871 el número de sirvientes domésticos femeninos registrado en el censo de Inglaterra y Gales creció cerca de un 73 por ciento, mientrasque el número de familias se incrementó sólo un 36 por ciento, siendo las ocupaciones más especializadas y de mayor categoría como amas de llaves, cocineros y criadas las que mayor aumento registraron, más que los meros «sirvientes generales». Esta evidencia es lo bastante sólida como para contrarrestar los graves problemas que en cuanto a definición y coherencia presentan los censos l . Esteaumento tuvo raíces más tempranas, por supuesto: Holmes y Corfield, entre otros, han examinado el incremento de las profesiones en el siglo dieciocho, mientras Earle ha titulado provocativamente un libro sobre la creciente riqueza e influencia de los comerciantes de Londres entre 1660 y 1730 La formación de la clase media inglesa, una de las varias tentativas de autores y editores en este campo paraadoptar el título del famoso libro de E.P. Thompson sobre la clase trabajadora inglesa 2 . Davidoff y Hall han argumentado que los modos de vida, las relaciones de género y los modelos de consumo que eran característicos de la burguesía urbana Victoriana habían surgido ya en las ciudades de Birmingham y Colchester -escogidas por ellos como
1 L. STONE, «Social mobility in England 1500-1700», Past...
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