Ecologia vegetal

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IV. Ecología Vegetal

1. Adaptación al agua y a la humedad.

Al hablar de la transpiración indicamos la importancia que tiene el agua para los vegetales. No extrañará, por tanto, que las plantas ofrezcan adaptaciones espacialísimas a los distintos grados de humedad del suelo y de la atmosfera, destinadas principalmente a facilitar o restringir la eliminación de agua.

Higrofitas. Lasplantas que viven en lugar de gran humedad atmosférica, singularmente en los bosques ecuatoriales, como el banano, poseen grandes hojas de delicada cutícula y abundantes estomas, para favorecer la traspiración y con ella la ascensión de la savia y su concentración. Estas plantas se llaman higrofitas o plantas higrófilas (amantes de la humedad).

Xerofitas. Las plantas de los lugares secos, encambio, necesitan aminorar en lo posible la transpiración y adquirir y conservar el agua por todo los medios imaginables. Estas plantas reciben el nombre de xerofitas o plantas xerófilas (amantes de la sequedad). La adaptación más sencilla contra la transpiración consiste en la formación de hojas coriáceas, de fuerte cutícula y estomas generalmente hundidos en la epidermis, como las del algarrobo,olivo, adelfa, laurel, etc. En ocasiones las hojas se cubren de un verdadero fieltro formando por pelos ramificados. Una mejor adaptación a la sequedad se consigue mediante la disminución de la superficie transpirante. En unos casos, las hojas se hacen diminutas, estrechas o escamosas, como las del romero, tomillo, pino, ciprés, etc.; en otros casos esos órganos se reducen a simples escamitas o setransforman en espinas, como ocurre en el tojo, o bien abortan por completo. En estos casos la función asimiladora la asumen las propias ramas, que entonces adquieren abundante clorofila (junco), y a veces se aplanan más o menos adquiriendo en ocasiones incluso aspecto foliáceo, como ocurre en la esparraguera, y sobre todo, en el brusco (fig. 460). Estas ramas de forma de hoja reciben el nombre decladodios o filocladios y se distinguen de las verdaderas hojas porque sobre ellas se forman las flores y los frutos.

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Para proveerse de agua, las plantas xerófilas suelen tener un aparato radical enormemente desarrollado, mediante el cual pueden llegar a las reservas de agua almacenadas a gran profundidad en el suelo. Hay en el Sahara y en casi todos los desiertos, plantas demenos de un metro de altura, cuyas raíces alcanzan 10 o 15 metros de longitud. En muchas plantas existentes pelos chupadores, sobre las hojas o los tallos, destinados a absorber rápidamente el agua de lluvia o las gotas de rocío.

Es muy interesante el hecho de que un gran número de xerofitas están dotadas de parenquimas acuíferos destinados a almacenar agua en las épocas de lluvia para cederla alas demás células en los períodos de sequía. Los órganos dotados del tejido acuífero son, como es natural, extraordinariemnete gruesos, por lo que estas plantas reciben el nombre de suculentas o crasas. Tales son la chumbera (fig. 461), con sus tallos convertidos en grupos cladodios redondeados y sus hojas reducidas a espinitas, y la pita, de gruesas hojas recubiertas por una cutícula cérea. Enciertas de Méjico, de donde son oriundas estas dos plantas, así como en las comarcas secas de todas las regiones tropicales, abundan los vegetales crasos, que dan al paisaje un aspecto particular (figs. 462, 479 y 595).

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Merece mención aparte el hecho de que las plantas de las salinas (plantas halofilas, amantes de la sal) y las de las altas montañas y países circumpolares tienenaspecto xerófilo aun cuando dispongan de agua abundante. Se debe este curioso fenómeno a que la gran salinidad del suelo, en el caso de las primeras, y la baja temperatura del mismo, en el caso de las segundas, impide a las raíces absorber el agua. De acuerdo con Schimper, se dice que esos suelos son físicamente húmedos, pero fisiológicamente secos.

Tropofitas. En aquellos países en los que...
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